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Boeing retrasa el vuelo de prueba de Starliner después de sufrir una avería en el motor.

Boeing ahora planea realizar un vuelo de prueba sin tripulación de su vehículo comercial CST-100 Starliner a finales de este año o principios del próximo, ya que aborda un problema encontrado durante una prueba reciente de los motores averiados de la nave espacial.

Ese calendario revisado retrasará un vuelo de prueba tripulado del vehículo hasta mediados de 2019, dijo John Mulholland, vicepresidente y gerente de programa del programa de tripulación comercial de Boeing, durante una conversación con los medios de comunicación. 

El problema con los motores averiados del Starliner tuvo lugar durante una prueba en junio en el White Sands Test Facility de la NASA en Nuevo México , donde los motores, integrados en un módulo de servicio para naves espaciales, estaban siendo probados para la prueba de aborto de pads programada para más adelante en el verano.

“Durante la puesta en marcha de esa prueba, todos los motores respondieron normalmente”, dijo Mulholland. “Aproximadamente en un segundo y medio, dimos ordenes de apagado a los motores, y varias de las válvulas del motor no se cerraron por completo”. Eso hizo que el propulsor hipergólico se filtrara de los motores, pero no dañó la prueba, agregó.

“Estamos seguros de haber identificado la causa y vamos a aplicar medidas correctivas”, dijo, sin especificar cuál era la causa raíz. Las acciones correctivas incluyen tanto “cambios de diseño menores” como cambios operacionales, dijo, “que creemos que permitirán que esas válvulas se cierren por completo con un margen significativo en todos los posibles escenarios operativos”.

Mulholland no indicó por cuánto tiempo este problema específico retrasó el calendario de vuelos de prueba. Los programas oficiales anteriores, publicados por la NASA a principios de este año, exigían un vuelo de prueba Starliner sin tripulación en agosto y un vuelo de prueba tripulado en noviembre, fechas que ya estaban en duda antes de este problema.

Boeing también ha reorganizado el programa de pruebas clave “para optimizar el flujo del programa”, dijo. Originalmente, la prueba de cancelación de pads estaba programada para este verano, antes de los vuelos de prueba con tripulación y sin tripulación. Ahora, dijo, la prueba de cancelación de pads tendrá lugar en la primavera de 2019, entre las pruebas de vuelo con y sin tripulación.

 

“Una de las cosas que no se requiere para la prueba de vuelo sin tripulación es la capacidad de abortar”, dijo, lo que permite a la empresa retrasar la prueba de cancelación hasta después del vuelo sin tripulación.

Mulholland añadió que creía que el calendario revisado era realista, pero reconoció que podría haber más retrasos. “Ciertamente hay riesgos potenciales frente a nosotros a medida que avanzamos en el programa de pruebas restante”, apuntó.

El programa revisado se adelanta al anuncio planeado por la NASA el 3 de agosto de los astronautas que volarán en los vuelos de prueba tripulados tanto del Starliner como del Crew Dragon de SpaceX, así como también en las primeras misiones posteriores a la certificación de ambos vehículos. SpaceX no ha publicado su propio calendario actualizado, pero también se enfrenta a retrasos con respecto al programa de la NASA previamente publicado que incluía una prueba de vuelo sin tripulación en agosto y una prueba de vuelo con tripulación en diciembre.

Mulholland dijo que los otros aspectos del programa Starliner van bien. Un artículo de prueba estructural se acerca al final de una campaña de pruebas de un año de duración, con una serie de pruebas finales planeadas para septiembre. La nave espacial que se utilizará en la prueba de vuelo con tripulación está casi terminada y pronto será enviada a una instalación de Boeing en El Segundo, California, para una serie de pruebas ambientales de “varios meses”. La nave espacial de prueba de vuelo sin tripulación está “bien desarrollada” y recientemente se ha encendido por primera vez.

El vehículo de lanzamiento Atlas 5 que lanzará el primer Starliner también está completo y listo para enviar desde la fábrica de United Launch Alliance en Decatur, Alabama, a Florida. Ese será el primer Atlas 5 en usar una etapa superior Centaur de doble motor.

Si bien Boeing planea utilizar el Atlas 5 para las misiones de Starliner en el futuro previsible, la compañía está estudiando la opción de cambiar eventualmente esos lanzamientos al cohete Vulcan de próxima generación de ULA. ULA espera eliminar gradualmente el Atlas 5 más adelante en la década de 2020 cuando Vulcan entre en servicio y obtenga la certificación para el lanzamiento de cargas útiles del gobierno de Estados Unidos.

“Estamos trabajando en estrecha colaboración con ULA y planeamos trabajar en paralelo con ellos para garantizar que Vulcan sea calificado para seres humanos”, dijo Mulholland. “Tenemos mucha confianza en ULA y sus procesos, sistemas y enfoque de garantía de misión”.

Señaló además, que la torre construida en Space Launch Complex 41 en Cabo Cañaveral, Florida, para apoyar los lanzamientos tripulados de Atlas 5 fue “aumentada” para que pueda modificarse más fácilmente y utilizarse para el cohete Vulcan, lo que requerirá aumentar la altura de la torre.

“También estamos prestando mucha atención a otros posibles proveedores”, agregó, sin mencionar los otros vehículos considerados para el lanzamiento de Starliner. “Pero hasta ahora, no tenemos un plan definitivo para salir del Atlas 5 a corto plazo”.

Jeff Foust

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