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El Curiosity Mars Rover de la NASA comienza a analizar las rocas perforadas después de un año de descanso.

Después de más de un año, el rover Curiosity de la NASA ha entregado con éxito polvo de roca extraído de la superficie marciana a uno de sus dos laboratorios de a bordo, recuperando la capacidad crítica de analizar muestras de superficie en el planeta rojo.

El despliegue del laboratorio el 31 de mayo marca un hito importante para la agencia, que ha trabajado muy duro para corregir las capacidades de perforación y análisis de muestras de Curiosity. El mecanismo de perforación original del rover equipado con tecnología sufrió una serie de problemas en 2016 y perdió su movimiento ascendente y descendente hacia fines de ese año.

El problema impidió que el vehículo robótico extrajera y analizara muestras de rocas marcianas y afectó severamente la misión. Sin embargo, el equipo de científicos de la NASA trabajó en un método de percusión llamado “feed extended drilling”, donde la fuerza del brazo robótico extendido del rover se usa para empujar el taladro en la roca de forma libre.

El 20 de mayo, el método funcionó como esperaba la agencia y Curiosity pudo perforar una roca llamada Duluth. Ahora, por primera vez desde el mal funcionamiento de la perforación, las muestras de polvo extraídas de la superficie marciana han sido transferidas al laboratorio de mineralogía del rover usando una técnica adicional llamada “feed extended simple transfer”.

Como parte del nuevo método de transferencia de muestras en el laboratorio a bordo, Curiosity coloca su taladro sobre dos pequeñas entradas en la parte superior de su cubierta y filtra la cantidad adecuada de polvo de roca requerida por el laboratorio para realizar el análisis.

Aunque todo el proceso fue probado en la Tierra, la entrega de una cantidad adecuada de muestra en Marte no fue tan fácil y requirió atención adicional. Esencialmente, el ambiente de Marte es seco y delgado, lo que crea condiciones completamente diferentes para que las muestras desciendan desde el taladro. Si se suministra demasiada cantidad de polvo, entonces los instrumentos del móvil podrían obstruirse, y si es demasiado pequeña, el análisis podría no ser exacto.

“En Marte, tenemos que tratar de estimar visualmente si esto está funcionando, con solo mirar las imágenes de la cantidad de polvo que cae”, dijo en un comunicado John Michael Moorokian, el ingeniero que dirigió el desarrollo del nuevo método de entrega de muestras. “Estamos hablando de la mitad de una aspirina para bebés”.

La NASA ha dicho que las pruebas del nuevo método de perforación y entrega de muestras continuarán mientras el equipo de Curiosity analiza los resultados del análisis de laboratorio. Mientras tanto, la entrega de la muestra en el laboratorio de química del rover también está programada para que ocurra en unos pocos días.

“El equipo científico estaba seguro de que los ingenieros cumplirían su cometido, tan seguros que volvimos a un sitio donde antes no habíamos perforado. La táctica valió la pena, y ahora tenemos una muestra clave que quizás nunca hubiéramos obtenido”, dijo Ashwin Vasavada, el científico del proyecto de la misión. “Es extraordinario tener un momento como este, cinco años después de la misión. Significa que podemos volver a estudiar el Monte Sharp, que Curiosity está escalando, con toda nuestra gama de herramientas científicas”.

International Business Times

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