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El Hubble en modo seguro después de un fallo del giroscopio.

El venerable Telescopio Espacial Hubble de la NASA está en modo seguro después del fallo de uno de sus giroscopios y un problema con otro, pero la agencia dijo que este problema específico no puso en peligro al observatorio orbital.

En una declaración el 8 de octubre, la NASA ha confirmado que la nave espacial entró en modo seguro de protección alrededor de las 5 p.m. hora del este del 5 de octubre después de que uno de los tres giroscopios que se estaban usando activamente para orientar la nave espacial funcionara mal. El modo seguro significa que las observaciones científicas con la nave espacial se interrumpen mientras los operadores resuelven el problema.

El Hubble está equipado con seis giroscopios para apuntar con precisión la nave espacial, que fueron reemplazados en la última misión de servicio del transbordador en 2009. Otros dos han fracasado anteriormente, la más reciente en abril. Los tres tienen un diseño similar, y la NASA dijo que no estaba sorprendido de que este tercer giroscopio haya fallado.

“El giroscopio que falló había estado exhibiendo un comportamiento al final de su vida útil durante aproximadamente un año, y su fracaso no fue inesperado”, dijo la agencia en su declaración. “Los otros tres giroscopios disponibles para su uso están mejorados técnicamente y, por lo tanto, se espera que tengan vidas operativas significativamente más largas”.

Sin embargo, uno de esos tres giroscopios “técnicamente mejorados” está experimentando sus propios problemas. Ese giróscopo, que había sido apagado, no está “funcionando al nivel requerido para las operaciones”, según la telemetría de la nave espacial después de que se le ordenó que se encendiera. Ese problema es evitar que la nave reanude las operaciones normales utilizando tres giroscopios.

La NASA ha convocado una junta de revisión de anomalías para investigar el problema con el giroscopio mejorado. “Si el resultado de esta investigación resulta en la recuperación del giroscopio que funciona mal, el Hubble reanudará las operaciones científicas en su configuración estándar de tres giroscopios”, declaró la agencia.

Si los ingenieros concluyen que el giroscopio mejorado no se puede utilizar, dejando solo dos, los controladores planean cambiar a un modo alternativo que permita a la nave espacial operar con un solo giróscopo. Eso permitiría que uno de los dos giroscopios se apague, preservando su vida hasta que sea necesario cuando el otro falle.

“No hay mucha diferencia entre el 2 y el 1, y se gana mucho tiempo extra de observación”, escribió Rachel Osten, la jefa de misión adjunta del Hubble en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, el 7 de octubre. Esa larga vida útil es algo que la comunidad astronómica “quiere desesperadamente”, agregó.

Si bien la NASA dice que el modo de giro reducido tendría “un impacto relativamente limitado en las capacidades científicas generales”, algunos astrónomos les preocupa que el modo de giro reducido pueda afectar adversamente algunos tipos de observaciones, como las de los objetos del sistema solar, que requieren la precisión de las operaciones de tres giroscopios.

La NASA no ha informado del tiempo necesario para resolver el problema del giro y reanudar las operaciones, ya sea con uno o tres giroscopios. El problema actual, sin embargo, es un recordatorio de que, con el retiro del transbordador, la NASA carece actualmente de medios para reparar o mejorar el Hubble. Por lo tanto, cada problema lleva al telescopio, uno de los observatorios más famosos y productivos de la historia de la astronomía, un paso más cerca de su final.

La agencia, sin embargo, dijo que no esperaba que el Hubble cesara sus operaciones a corto plazo, ya que sus instrumentos y otros componentes clave funcionan normalmente. “Los instrumentos del Hubble todavía están en pleno funcionamiento y se espera que produzcan una excelente ciencia en los próximos años”.

Jeff Foust

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