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El Mars Opportunity Rover no puede atravesar una tormenta de polvo masiva

El robot Mars Opportunity, que ha estado explorando el planeta rojo durante los últimos 15 años , está en peligro de sucumbir a una feroz tormenta de polvo que pronto rodeará todo el planeta, dijeron el miércoles científicos de la NASA. La tormenta de polvo está bloqueando la luz solar que el rover necesita para cargar sus baterías, forzándolo a entrar en modo de emergencia para conservar energía.

Por qué es importante: la actual tormenta de polvo no es una tempestad ordinaria, ha alcanzado una gravedad que no se había visto antes en las casi dos décadas de observaciones detalladas, dijo la NASA. El rover Opportunity es uno de varios rovers que la NASA opera en Marte . Su investigación nos ayuda a aprender más sobre el planeta rojo con el fin de allanar el camino para la eventual exploración humana allí.

La línea de tiempo: La tormenta de polvo fue detectada por el Orbitador de Reconocimiento de Marte el 30 de mayo, según John Callas, gerente del proyecto Opportunity  del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California. La tormenta comenzó a limitar la cantidad de luz solar que llegaba al rover el 3 de junio, con un nivel de opacidad atmosférica de 10.8 para el 9 de junio. Esto significa que el día se había convertido en noche en Marte, ya que la luz del sol era absorbida por el polvo en el aire.

Tomé la decisión de declarar una emergencia de la nave espacial”, dijo Callas, refiriéndose al período en que las lecturas de opacidad aumentaron durante los últimos días. Dijo que es probable que la nave espacial se encuentre en una situación de “falla de baja potencia”, y que si la tormenta disminuye, el rover intentará cargarse y transmitir un mensaje al MRO o a otra nave espacial.

Los detalles: los científicos esperan que el rover permanezca lo suficientemente caliente como para evitar problemas aún más graves, pero podría tener tan poca energía en un futuro cercano que su reloj se apagaría, lo que implicaría un proceso más complicado para reiniciarse.

Lo que viene después: en unos pocos días, según Rich Zurek, científico jefe de la oficina del programa de Marte en el JPL, la tormenta de polvo se encontrará con la definición de un evento que rodea el planeta. Tales tormentas masivas de polvo no ocurren en la Tierra, pero Marte tiene una atmósfera más delgada y más polvo en su superficie.

La gran pregunta: los científicos que forman parte del equipo de Opportunity tienen un estrecho vinculo con el intrépido pequeño explorador. Están alentando a que sobreviva a esta tormenta, pero nadie sabe con certeza si lo hará. Si sucumbiera a la repentina oscuridad, pondría fin a una misión que ha durado más que la vida útil prevista en su diseño, mientras deja a la NASA con otros rovers aún en el planeta, incluyendo el rover Curiosity, y otro, conocido como Insight, en el camino.

“Antes de la tormenta, el vehículo gozaba de una salud notablemente buena”, dijo Callas, señalando una articulación artrítica en su brazo robótico, y un desafío con su mecanismo de dirección.

Los científicos que trabajan con Opportunity durante todos estos años están sufriendo junto con su vehículo de investigación científica. “Este equipo tiene un vínculo muy fuerte con el rover”, dijo Callas. “Es como si tuvieras un ser querido en coma en un hospital”.

Andrew Freedman 

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