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El primer satélite de Capella se lanzará este otoño.

Capella Space se está preparando para su primer lanzamiento en un cohete de SpaceX este otoño, un acontecimiento importante en el plan de la compañía para construir una constelación de los satélites de radar comerciales más pequeños del mundo.

Los satélites Capella pesarán menos de 40 kilogramos, lo que significa que cuatro caben en un único cohete Rocket Lab Electron, dijo Payam Banazadeh, cofundador y director ejecutivo de Capella.

Al lanzar cuatro satélites en cada cohete y enviar cohetes a diferentes planos, Capella “construirá una constelación de muchos aviones y órbitas con la menor cantidad de complejidad operativa y de despliegue. Nos permite desplegar nuestra constelación de manera eficiente en un marco de tiempo más corto y con menos capital” que las constelaciones de satélites más grandes.

Varias compañías en todo el mundo están desarrollando constelaciones de satélites pequeños equipados con Radar de Apertura Sintética (RAE), que a diferencia de las cámaras ópticas pueden reunir imágenes en cualquier condición climática de día y de noche. Las agencias militares y de inteligencia de EE.UU. están ansiosas por tener acceso a las persistentes observaciones mundiales que las constelaciones de satélites de radar comerciales pueden proporcionar. Sin embargo, a largo plazo, los analistas de la industria esperan que el mercado comercial supere la demanda gubernamental si las constelaciones de pequeños satélites comienzan a ofrecer datos de radar confiables y económicos.

En órbita, Capella planea desplegar antenas hechas de un material flexible que la compañía no especificó. Una vez desplegadas, las antenas abarcarán ocho metros cuadrados, dijo Banazadeh durante una visita reciente a la sede de la empresa en San Francisco. 

Capella no venderá imágenes de su primer satélite, pero utilizará los datos que reúne “puramente para pruebas internas”. Sin embargo, la firma está contratando clientes para demostraciones y experimentos piloto para su segundo satélite, cuyo lanzamiento está previsto en un vehículo de lanzamiento de un satélite polar indio a principios de 2019, añadió Banazadeh. 

En marzo, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica otorgó a Capella una licencia para enviar dos satélites SAR de banda X a órbitas polares de entre 450 y 600 kilómetros con una inclinación de 97,5 grados.

Más adelante en 2019, Capella planea lanzar seis satélites adicionales en dos aviones orbitales. Con esas naves espaciales, Capella ofrecerá a los clientes la capacidad de observar cualquier ubicación en el mundo con una tasa de revisión máxima de seis horas. Los clientes han firmado “decenas de millones” de dólares en contratos de datos de esos satélites.

“Los clientes necesitan imágenes persistentes para ver cómo están cambiando los patrones”.

Con sus satélites de primera generación, Capella planea ofrecer imágenes con una resolución de un metro o más, que según Banazadeh es “suficiente para el 80% de las aplicaciones SAR actuales”. Los satélites de segunda generación de Capella, que serán un poco más grandes, ofrecerán imágenes con una resolución superior a medio metro, agregó.

Capella tiene unos 40 empleados en San Francisco y Boulder, Colorado, y se está expandiendo rápidamente “porque los contratos son todos para [la] constelación operativa que planeamos tener en el 2019”, aclaró Banazadeh.

Desde su fundación en 2016, Capella ha recaudado más de 15 millones de dólares en inversión privada, incluidos 12 millones recaudados en 2017 a través de su ronda de inversión de la Serie A liderada por Nabeel Hyatt de Spark Capital. Capella actualmente está recaudando fondos de la Serie B. 

La Unidad Experimental de Innovación de la Defensa, o DIUX, le otorgó a Capella 10 millones de dólares adicionales en 2017 antes de emitir una orden de detención en octubre debido a la falta de fondos. Esa orden de detener el trabajo se ha levantado y Capella ha reanudado su trabajo DIUX.

Hyatt dijo por correo electrónico que respalda a Capella porque es “la única compañía con la capacidad de reducir el costo de la SAR en 10 veces y al mismo tiempo mantener las imágenes de calidad que la industria espera”. En nuestra experiencia, cuando eso sucede, no solo transforma el mercado actual, a menudo crea nuevos mercados que nadie ha visto antes”. 

Debra Werner

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