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El próximo 11 de febrero se celebrará el décimo aniversario de la Estación Espacial Internacional (ISS).

En este tiempo, Columbus: el laboratorio espacial europeo, ha completado cerca de 60.000 órbitas alrededor de la Tierra y se han podido realizar más de 1.800 experimentos científicos.

El 7 de febrero de 2008 se lanzó el transbordador espacial estadounidense Atlantis desde el Centro Espacial Kennedy en Florida (EE.UU.) para llevar a cabo su histórica misión STS-122. Su carga: el laboratorio espacial europeo Columbus desarrollado y construido por Airbus por encargo de la Agencia Espacial Europea (ESA). Columbus entró en funcionamiento el 11 de febrero de 2008. Desde  entonces,  Europa ha tenido su propio puesto  avanzado en  el espacio, que ha ofrecido a científicos de todo el mundo uno de los puntos de investigación más fascinantes que existen. Hace ya 10 años que el laboratorio espacial europeo Columbus, forma parte de la Estación Espacial Internacional como un módulo permanente desde donde ha ofrecido un entorno de investigación fiable a unos 1.800 experimentos científicos hasta la fecha. Airbus también construyó el sistema de soporte vital del módulo Columbus y continúa suministrando numerosos experimentos y estantes asociados.

El laboratorio espacial Columbus es la mayor contribución individual europea a la Estación Espacial Internacional. El módulo tiene 6,90 metros de largo, 4,5 metros de ancho y una masa de lanzamiento de 12,8 toneladas, incluyendo las 2,5 toneladas de carga útil. También está  equipado  con  16  estantes  flexibles  de  alto  rendimiento  para  experimentos. En Columbus pueden trabajar hasta tres astronautas simultáneamente. Los estantes para experimentos se utilizan habitualmente en proyectos multidisciplinares en áreas como la fisiología  humana, las ciencias de la vida, la medicina espacial, las ciencias de los materiales, la física de los estados líquido y sólido, y la investigación del plasma. Así mismo, cuenta con una plataforma o “balcón” fijado al exterior  del  módulo  del  laboratorio que también aloja equipos y experimentos relacionados con la observación de la Tierra, ensayos de tecnología espacial e investigación sobre la radiación cósmica.

Airbus, como contratista principal de la ESA, supervisó un gran consorcio de empresas procedentes de 10 países europeos para el desarrollo y construcción del Columbus. En el transcurso del desarrollo del programa se invirtieron 880 millones de euros. El centro de control de Columbus está situado en Oberpfaffenhofen (Alemania) y lo opera el Centro de Investigación Aeroespacial Alemán (DLR).

“Columbus es un brillante ejemplo de la tecnología europea de investigación y es una contribución clave de los estados miembros de la ESA a la historia de éxito de la Estación Espacial Internacional”, afirmó Nicolas Chamussy, responsable de Space Systems en Airbus. “Airbus es el líder europeo en vuelos espaciales tripulados, servicios en órbita y robótica espacial, y nos sentimos tremendamente orgullosos de haber contribuido con nuestro conocimiento a 10 años de operación sin problemas del laboratorio Columbus. Queremos felicitar a la ESA y a todos los socios de la ISS por este logro.”

El diseño del módulo Columbus se basa en la experiencia que Airbus acumuló en el desarrollo y la construcción del laboratorio espacial Spacelab a finales de los años 70 del pasado siglo. En total, hasta 1998 se lanzaron 22 misiones Spacelab a bordo de transbordadores espaciales.

La ISS, con el Columbus, orbita alrededor de la Tierra a una altitud media de 340 kilómetros aproximadamente una vez cada 90 minutos, unas 16 veces al día. Desde la puesta en servicio del Columbus el 11 de febrero de 2008 hasta el 11 de febrero de 2018, la ISS ha estado en órbita 3.654 días, lo que supone que ha orbitado 58.464 veces alrededor de nuestro planeta.

Airbus, en nombre de la ESA, ha llevado a cabo las actividades operativas industriales relacionadas con los componentes europeos de la ISS durante casi 10 años. Entre estos servicios se encuentran el mantenimiento, la compra de repuestos y la logística que requiere el elemento europeo de la estación espacial, y que son necesarios para que el laboratorio espacial Columbus siga en funcionamiento. También figuran entre estas actividades los desarrollos para mejorar la funcionalidad del laboratorio y para apoyar a los científicos en el desarrollo de nuevos estantes de experimentos. El contrato también recoge las transferencias de datos, los sistemas de comunicación y el mantenimiento de las estaciones terrenas.

Astronautas

Hasta la fecha han visitado el laboratorio espacial Columbus 13 astronautas europeos, entre los que se encuentran los alemanes Hans Schlegel y Alexander Gerst. El italiano Paolo Nespoli es el único astronauta de la ESA que ha visitado Columbus en dos ocasiones. En 2018  Alexander  Gerst viajará por  segunda vez a  la  ISS  y será  el  primer  alemán que desempeñe el cargo de comandante de la estación espacial. Durante la misión STS-122 viajaron a bordo del transbordador espacial Atlantis seis astronautas entre los que figuraban dos astronautas de la ESA: el alemán Hans  Schlegel y el astronauta francés Leopold Eyharts.

Aportaciones científicas de Columbus / ISS

Columbus puede acomodar un total de 16 estantes, 10 de los cuales pueden acoger los equipos científicos necesarios para diferentes experimentos. Tres se utilizan como espacio de almacenamiento y en los otros tres restantes se aloja la instalación de infraestructuras, principalmente el suministro de energía,  agua y aire  acondicionado.  Los  estantes  para experimentos de la ESA los desarrolló y construyó principalmente la industria espacial alemana, en la mayoría de los casos bajo el liderazgo del equipo de Airbus en Friedrichshafen (Alemania).

Los estantes para experimentos del laboratorio Columbus funcionan en gran parte de modo automático o controlados remotamente desde la Tierra. En Europa existen ocho centros de operaciones para el apoyo a usuarios (USOC, por sus siglas en inglés) que permiten a los científicos supervisar directamente sus experimentos o actuar sobre ellos de manera interactiva por teleoperación. Cada uno de estos centros está especializado en un área concreta de investigación y está emplazado en un estado miembro de la ESA diferente. Estos USOC forman el vínculo entre los estantes para experimentos en el espacio y los científicos e ingenieros en tierra. La comunicación es rápida gracias a las redes de alta velocidad. Todos los USOC están enlazados con centros internacionales de misión en EE.UU., Rusia y Japón por medio de una red ISS europea terrena.

Fuente: Airbus Defence & Space

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