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El telescopio caza planetas de la NASA se está quedando sin combustible.

El legendario Telescopio Espacial Kepler de la NASA, la nave que ha descubierto miles de exoplanetas desde su lanzamiento en 2009, está entrando en la fase de retiro de su ciclo de vida. La NASA anunció el viernes que el personal de Kepler “recibió una indicación de que el tanque de combustible de la nave espacial está funcionando muy poco” y “colocó la nave espacial en estado de hibernación como preparación para descargar los datos científicos recogidos en su última campaña de observación”.

Kepler sufrió un mal funcionamiento mecánico con su sistema de dirección en 2013, lo que obligó a los científicos a desarrollar un plan alternativo inteligente en el que utilizaron la presión de los rayos del solares para actuar como sustituto de una de sus fallidas ruedas de reacción. Esta nueva fase, llamada K2, es imperfecta, y la NASA originalmente creía que solo permitiría 10 campañas de observación con el combustible restante. Sin embargo, funciona y permite a Kepler observar parches de espacio durante aproximadamente 83 días cada vez. Mientras que la misión original de Kepler descubrió 2.244 exoplanetas candidatos y 2.327 exoplanetas confirmados, la misión extendida de K2 ha logrado identificar a 479 candidatos y confirmar 323 más. La nave se encuentra actualmente en su campaña de observación 18 K2.

La NASA no puede determinar la cantidad exacta de combustible que queda dentro de Kepler, ya que no hay medidor de gas a bordo. Sin embargo, dado que está en el espacio profundo detrás de la órbita de la Tierra a aproximadamente 94 millones de millas de distancia , y no hay riesgo de que golpee a otro cuerpo astronómico potencialmente mortal como una luna helada , la agencia es libre de seguir trabajando la nave espacial hasta se de por vencida y muera.

Según la NASA, el personal de Kepler ha puesto la nave en modo de hibernación hasta agosto, cuando planea volver a encenderla y utilizar la Red de espacio profundo de la NASA para transferir los datos de la misión a la Tierra. Si eso tiene éxito, planean comenzar la 19 campaña de observación con el combustible restante.

Como resultado, Kepler ha descubierto que nuestro sistema solar es único en comparación con otros, que incluyen gigantes de gas ardiendo en una peligrosa proximidad a sus estrellas anfitrionas, sistemas estelares binarios y enanas rojas orbitadas por numerosos mundos rocosos . También ha encontrado un planeta que misteriosamente refleja muchas de las características de la Tierra. Si bien aún se encuentra en operación limitada, la NASA ya ha lanzado un sucesor, el Transiting Exoplanet Survey Satellite, que envió una increíble imagen de miles de estrellas en marzo de 2018.

Tom Mckay

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