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El telescopio espacial insignia de la NASA sufre otro retraso de lanzamiento.

El lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb (JWST) de la NASA se ha retrasado una vez más, con una ventana de despegue revisada no antes de mayo de 2020. Anteriormente se había previsto que el telescopio espacial de próxima generación se lanzara en órbita sobre un cohete Ariane 5 desde el puerto espacial de la Agencia Espacial Europea en Kourou, Guayana Francesa, en la primavera de 2019.

Pruebas de hardware recientes de los elementos del telescopio y la nave espacial del JWST revelaron que cada uno de los componentes individuales del JWST cumplía con los requisitos especificados. Sin embargo, las conclusiones de la Junta de Revisión Permanente establecida para vigilar el proyecto llegaron a la conclusión de que se necesitaba más tiempo para probar e integrar adecuadamente los componentes como una sola nave espacial, tanto por separado como una sola unidad.

Esto incluirá pruebas ambientales del JWST por parte del socio de la NASA, Northrop Grumman Aerospace Systems, que lo someterá a condiciones extremas de vibración, acústica y térmica que deberá soportar durante el lanzamiento y, posteriormente, en el ambiente hostil del espacio.

Las noticias de este último retraso llegaron a través de una teleconferencia a la que asistió el administrador interino de la NASA, Robert Lightfoot.

“Webb es el proyecto de mayor prioridad para la Dirección de Misión Científicas de la agencia y el mayor proyecto internacional de ciencia espacial en la historia de Estados Unidos”, comenta Lightfoot. “Todo el hardware de vuelo del observatorio está completo, sin embargo, los problemas que se han puesto de manifiesto con el elemento de las naves espaciales nos impulsan a dar los pasos necesarios para reorientar nuestros esfuerzos hacia la realización de este ambicioso y complejo observatorio”.

Durante la teleconferencia, los problemas que habían surgido con el sistema de propulsión y las roturas en el protector solar de la nave espacial fueron citados como ejemplos de problemas que habían causado los retrasos. Siete rasgaduras se sostuvieron durante la prueba de despliegue, puntuando las cinco membranas que componen el escudo, siendo la más grande de aproximadamente 10 cm de largo. La NASA reveló que tenía un nivel de confianza del 70 por ciento en el JWST y que estaría preparado para lanzar en la nueva ventana de mayo de 2020.

La NASA ha declarado que está trabajando con su socio, la Agencia Espacial Europea (ESA), para fijar una nueva fecha de preparación para el lanzamiento del JWST en el Ariane 5.

La demora se sumará al costo cada vez mayor del telescopio. Tal como están las cosas, la NASA se está acercando rápidamente al presupuesto previo al lanzamiento de 8.000 millones de dólares asignados al proyecto por el Congreso. Si el JWST excediera este límite por un solo dólar, la NASA tendría que volver atrás y obtener la aprobación del Congreso para gastos adicionales.

Si bien las noticias indudablemente serán un duro golpe para los innumerables entusiastas de la astronomía que están esperando ansiosamente el lanzamiento del JWST, es importante recordar que la NASA y sus socios solo tienen una sola oportunidad para hacerlo bien. El JWST es una empresa extraordinariamente compleja y ambiciosa, y una vez lanzado, será el telescopio orbital más grande y poderoso jamás creado.

Simplemente para entrar dentro del carenado de su vehículo de lanzamiento Ariane 5, es necesario que se pliegue sobre sí mismo como una delicada pieza de origami . Esta complejidad aumenta el riesgo de fracaso y la NASA está dispuesta a tomar todas las medidas para asegurarse de que se envíe un observatorio funcional a la órbita.

Además, a diferencia del Telescopio Espacial Hubble , que estaba lo suficientemente cerca de la Tierra como para beneficiarse de múltiples misiones de rescate y servicio, el JWST será inalcanzable después del lanzamiento. Esto se debe a que, incluso si la NASA y sus socios tuvieran las capacidades del programa del Transbordador Espacial , estaría demasiado lejos para alcanzar y servir una vez en su órbita operativa, a poco menos de un millón de millas de la Tierra.

FuenteNASA

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