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ESA adjudica contratos de estudio de retorno de muestras de Marte a medida que toman forma los planes de cooperación internacional

La Agencia Espacial Europea adjudicó dos contratos a Airbus para estudiar los elementos de un enfoque de retorno de muestras a Marte a medida que se materializan las líneas generales de la cooperación internacional con la NASA en ese esfuerzo.

Airbus anunció el 6 de julio que recibió dos contratos de estudio de la ESA con respecto a los conceptos de la misión de retorno de muestras a Marte. Esos estudios incluyen un rover para recolectar muestras y un orbitador para devolver esas muestras a la Tierra.

El Mars Sample Fetch Rover, tal como fue concibido por la ESA, se lanzaría a Marte en 2026 en una misión de aterrizaje de la NASA. Utilizaría un brazo robótico para recoger muestras almacenadas por la misión rover Mars 2020 de la NASA, devolviendo esas muestras al módulo de aterrizaje y cargándolas en un cohete provisto por la NASA conocido como un vehículo de ascenso a Marte que las lanzaría a la órbita de Marte.

El Earth Return Orbiter se encontraría con la muestra contenida en la órbita de Marte. El orbitador colocaría la muestra dentro de un sistema de biocontención en una cápsula de reentrada para regresar a la Tierra a finales de la década de 2020.

Las misiones propuestas se alinean con una “declaración conjunta de intenciones” firmada por Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencias de la NASA, y David Parker, director de programas de exploración humana y robótica de la ESA, en abril. Los dos acordaron “desarrollar un plan conjunto de MSR [Mars Sample Return] y completar los estudios necesarios para alcanzar el nivel de madurez técnica y programática requerida para buscar una asociación efectiva de MSR”.

Ese acuerdo identificaba específicamente a la ESA como proveedor del Sample Fetch Rover y su brazo robótico como parte de la misión de aterrizaje liderada por la NASA, así como también líder del Orbitador de Retorno a la Tierra. La NASA proporcionaría un sistema de captura, manejo y contención de muestras tanto para el orbitador como para el vehículo de reentrada.

“Traer muestras de Marte es esencial en más de una forma”, dijo Parker en un comunicado, citando la importancia científica de devolver muestras de Marte para su estudio en laboratorios terrestres, así como su utilidad en la planificación de futuras misiones humanas. “Estoy muy contento de que con estos dos estudios que ahora están siendo encargados y en combinación con otros estudios realizados en otros lugares de Europa, demos otro paso importante para explorar Marte”.

Airbus dijo en la declaración que esperaba que la ESA tome decisiones sobre cualquier papel que desempeñe en una misión de retorno de muestras de Marte en la próxima reunión ministerial de la agencia a finales de 2019. Zurbuchen ofreció una línea de tiempo similar el mes pasado. “La primera vez que realmente vamos a empezar a atar cosas,  a tomar decisiones porque también tenemos investigaciones conjuntas paralelas en Europa, es a finales de 2019”, dijo en un almuerzo de la Asociación de Transporte Espacial del 8 de junio.

En una reunión del 2 de julio del Comité Asesor de Ciencias Planetarias de la NASA, Jim Watzin, director del Programa de Exploración de Marte de la NASA, argumentó que la NASA, en cooperación con la ESA, estaba lista para intentar el retorno de muestras, un objetivo a largo plazo de la comunidad científica de Marte. La mayor parte de la tecnología requerida para ese conjunto de misiones ya está madura, y  se está trabajando en áreas que aún requieren trabajo, como el vehículo de ascenso.

“Las tecnologías han madurado hasta el punto de que podemos hacer esto de manera asequible”, dijo en la reunión. Las misiones, tendrán un coste limitado, aunque no reveló el tope esperado, y agregó que las agencias tratarían de evitar añadir un objetivo científico adicional más allá de la devolución de las muestras. “El énfasis está en garantizar la asequibilidad”.

Jeff Foust

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