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La ESA y Airbus firman un acuerdo de asociación relativo a Bartolomeo, la nueva plataforma de carga útil comercial de la ISS.

La Agencia Espacial Europea (ESA) y Airbus han firmado un acuerdo de colaboración comercial (PPP) para la construcción, el lanzamiento y la operación de la plataforma comercial “Bartolomeo”. La nueva instalación externa prevista para alojar cargas útiles, se conectará al módulo europeo Columbus de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) a partir de mediados de 2019.

El acuerdo define las funciones y responsabilidades de los dos socios de la PPP. Con una inversión de Airbus de unos 40 millones de euros en el desarrollo, construcción y lanzamiento de esta plataforma innovadora, la ESA realizará la instalación de Bartolomeo en la ISS. Bartolomeo se lanzará en el compartimento no presurizado de un vehículo de suministro de la ISS y se instalará utilizando el sistema robótico de la ISS y una actividad extra vehicular. Airbus será, el responsable de las operaciones de la plataforma y de la integración de la carga útil.

Estas nuevas oportunidades comerciales están abiertas a los usuarios de todo el mundo, procedentes de áreas como la observación de la Tierra, demostradores tecnológicos, astrofísica y heliofísica, ciencia de los materiales, nuevas aplicaciones de vuelo espacial y misiones comerciales.

“Nuestro papel es facilitar el acceso a la órbita baja terrestre tanto como sea posible y abrir la ISS a una comunidad global de usuarios”, afirmó Oliver Juckenhöfel, responsable de On-Orbit Services and Exploration en Airbus.

“Estamos creando una forma económica eficiente de coste y tiempo para que las instituciones y organizaciones privadas puedan llevar sus experimentos al espacio como cargas útiles externas. Podemos lanzarlos sólo 18 meses después de la firma del contrato. Con nuestro servicio todo en uno para misiones espaciales (All-in-One Space Mission Service) los usuarios de Bartolomeo pueden centrarse en su carga útil, mientras nosotros nos ocupamos de todo lo demás, desde el lanzamiento y la instalación, hasta las operaciones espaciales, los enlaces de comunicación, e incluso, la forma de retornar el experimento a la Tierra si es necesario”, añadió.

“Estamos encantados de confirmar este acuerdo, que supone un paso importante hacia un mayor uso comercial de la Estación Espacial”, dijo David Parker, Director de Exploración Humana y Robotica de la ESA. “La ISS es una de las instalaciones de investigación más apasionantes de la humanidad, y con el concepto de servicio único de Bartolomeo y Airbus, podremos ofrecer más capacidad a más usuarios de más sectores en un futuro muy próximo”.

La plataforma Bartolomeo, nombrada en honor del hermano menor de Cristóbal Colón, ofrecerá 12 conexiones para cargas útiles en el exterior del módulo Columbus. El creciente número de usuarios del espacio comercial para cargas útiles en la clase de 100 kilogramos está impulsando la demanda. Las cargas útiles no requieren un mantenimiento directo por parte de los astronautas y pueden operar fuera de la ISS.

El desarrollo de la plataforma ha superado recientemente la revisión preliminar de diseño y está en marcha para su lanzamiento en mayo de 2019.

Se espera que las primeras cargas útiles se instalen en el segundo semestre de 2019. La clave para poder ofrecer un servicio para cargas útiles más pequeñas es el dispositivo de fijación universal de Oceaneering Latching Device (GOLD, por sus siglas en inglés), un nuevo mecanismo de sujeción para cargas útiles de hasta 125 kg y 0,5 m³ desarrollado por el socio de Airbus Oceaneering Space Systems de Houston (Texas). Las dos empresas también están trabajando en el sistema para acoplar la plataforma al módulo Columbus haciendo uso de la robótica de la ISS.

 

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