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La NASA decidirá muy pronto si el drone volador se lanzará con el rover Marte 2020.

Las pruebas de un helicóptero robótico ligero diseñado para volar en la atmósfera distante de Marte han producido resultados alentadores en los últimos meses, y los funcionarios de la NASA esperan decidir pronto si el avión no tripulado acompañará al próximo explorador Rover de la agencia al planeta rojo previsto para despegar en 2020.

Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro han trabajado en el diseño del helicóptero durante varios años, modificando los principios utilizados en los drones que vuelan en la atmósfera de la Tierra, para las condiciones más desafiantes en Marte. La presión atmosférica en Marte es inferior al 1 por ciento de la Tierra, y el campo de gravedad marciano es aproximadamente tres octavas partes como en la Tierra.

Jim Watzin, director del programa de exploración robótica de Marte de la NASA en la sede de la agencia, dijo el mes pasado que un modelo de ingeniería del helicóptero ha completado 86 minutos de tiempo de vuelo en una cámara de prueba configurada para simular la atmósfera de Marte.

“El sistema ha sido construido, y probado en tierra y luego lo colocamos en una cámara que se rellenó en la atmósfera (condiciones) de Marte”, dijo Watzin el 20 de febrero en una presentación al Grupo de Análisis del Programa de Exploración de Marte, un panel de científicos que ayudan a la NASA en la planificación de misiones a Marte. “Algunas partes fueron retiradas del helicóptero para compensar el campo de 1g (gravedad) para obtener la relación adecuada de masa y aceleración en Marte, y logramos despegues controlados, giros, traslaciones y planeos controlados por la cámara. Lo hemos hecho varias veces”.

El helicóptero pesa alrededor de 1.8 kilogramos, en la Tierra. Una batería interna es capaz de alimentar al dron para vuelos que duran entre 90 segundos y 2 minutos, tiempo suficiente para viajar hasta 300 metros, y los paneles solares pueden recargar la batería para vuelos posteriores, dijo Watzin.

“Ahora estamos pensando si tendría sentido o no, y si habría una oportunidad de volar esto en algún momento, posiblemente incluso en Marte 2020 como una demostración tecnológica”, dijo Watzin. “Pero esa decisión no ha sido tomada, y será tomará más adelante esta primavera”.

El dron tiene rotores giratorios, aviónica y sensores para volar autónomamente en Marte, sin las entradas en tiempo real de los controladores terrestres en la Tierra.

Directivos de la NASA dicen que el helicóptero podría dar a los científicos mejores vistas de terrenos accidentados, donde no es seguro enviar un Rover. El dron también podría explorar el camino de un Rover en busca de obstáculos.

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Concepto del artista del rover Mars 2020, un diseño basado en el rover Curiosity que actualmente explora el planeta rojo. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Jim Green, jefe de la división de ciencia planetaria de la NASA, dijo que la agencia espacial examinará la preparación técnica del helicóptero y el coste de enviarlo a Marte en 2020.

“Hay dos aspectos”, dijo Green. “Uno es la factibilidad de una demostración tecnología como la que está llevando adelante el concepto de helicóptero, y la otra parte es un presupuesto adecuado para poder ejecutarla.

“Está pasando por sus revisiones”, dijo Green. “Hasta ahora, lo está haciendo bien, pero tiene un par de puertas más que atravesar antes de que lo confirmemos y volemos”.

Si se aprueba su lanzamiento con el rover Marte 2020, el dron transportaría dos cámaras, una para navegación y otra para imágenes en color de mayor resolución. Los planificadores de la misión quieren asegurarse de que el helicóptero no dañará al rover, por lo que los controladores conducirían el rover Marte 2020 a una posición lejos del dron, reduciendo la posibilidad de una colisión o un impacto de polvo en los instrumentos científicos.

“El concepto de operaciones que analizamos para el helicóptero implica que el rover coloque el helicóptero en la superficie, y luego se mueve varios cientos de metros para tratar de tener una zona de vuelo segura para que podamos limitar la posibilidad de volver a contactar”, dijo Watzin.

Una vez que se demuestre el concepto de helicóptero en Marte, los futuros exploradores (y posiblemente eventuales tripulaciones de astronautas) podrían utilizar la tecnología de forma más regular.

“En espera de un sistema operativo, no vemos nada en la arquitectura que sea excepcionalmente limitante para la vida”, dijo Watzin. “Si tuviéramos que volar el helicóptero como una demostración tecnológica en algo como Marte 2020, preveríamos un número muy pequeño de vuelos para probar las características aerodinámicas y de manejo, y el concepto de operaciones, y eso sería el final de la demostración”

La NASA anunció el miércoles que el rover Marte 2020, cuyo lanzamiento está previsto para julio de 2020 con un cohete United Launch Alliance (ULA) Atlas 5, ha entrado oficialmente en su fase de ensamblaje, pruebas y puesta en marcha. El evento marca el comienzo de la construcción final del rover y la etapa de descenso que lo llevará a la superficie de Marte.

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Un técnico trabaja en la etapa de descenso para la misión Marte 2020 de la NASA dentro de las instalaciones de ensamblaje de naves espaciales del JPL. Marte 2020 está programado para llevar el próximo rover Marte 2020 de la NASA al planeta rojo en julio de 2020. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Basado en el diseño del rover y del módulo de aterrizaje de la grúa celeste de la misión Curiosity de la NASA, Marte 2020 alcanzará el planeta rojo en febrero de 2021. El rover lleva instrumentos para estudiar su entorno geológico después del aterrizaje, una cámara con capacidad de zoom, sensores para buscar compuestos orgánicos, y un radar para trazar la estructura subterránea en el sitio de aterrizaje.

Otro instrumento en el vehículo explorador Marte 2020 intentará producir oxígeno a partir del dióxido de carbono en la atmósfera marciana, una prueba para determinar si los futuros astronautas podrían generar su propio aire respirable, agua y combustible para cohetes a partir de los recursos naturales del planeta rojo.

Marte 2020 también recogerá muestras de rocas y las almacenará dentro de tubos sellados para ser recuperadas por una futura misión que las devolverá a la Tierra.

Stephen Clark

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