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La NASA envía a un geólogo robótico a Marte para excavar más profundo y tomar la temperatura al planeta.

Seis años después del último aterrizaje en Marte, la NASA está enviando a un geólogo robótico para cavar más profundo para tomar la temperatura del planeta.

La nave espacial Mars InSight, que se lanzará este fin de semana, también tomará el pulso del planeta realizando las primeras mediciones de “marsquakes”. Y para controlar sus reflejos, los científicos rastrearán la tambaleante rotación de Marte sobre su eje para comprender mejor el tamaño y la composición de su núcleo.

Los instrumentos del módulo de aterrizaje permitirán a los científicos “mirar hacia el fondo del planeta”, dijo el científico en jefe de la misión, Bruce Banerdt, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

La misión estadounidense-europea de 1.000 millones de dólares es la primera dedicada a estudiar las entrañas de Marte. Al sondear el interior de Marte, los científicos esperan comprender mejor cómo se formó el planeta rojo -cualquier planeta rocoso, incluido el nuestro- se formó hace 4.500 millones de años.

Marte es más pequeño y geológicamente menos activo que su vecino de la Tierra, donde la tectónica de placas y otros procesos han oscurecido la composición original de nuestro planeta. Como resultado, Marte ha conservado las “huellas dactilares” de la evolución temprana, dijo Banerdt.

En otra primicia para la misión, un par de satélites del tamaño de un maletín se lanzarán a bordo de InSight, se liberarán después del despegue y luego seguirán a la nave espacial durante seis meses hasta llegar a Marte. No se detendrán en Marte, solo pasarán volando. La idea es probar los dos CubeSats como un posible enlace de comunicación con InSight a medida que desciende al planeta rojo el 26 de noviembre.

Estos cubos con destino a Marte reciben el apodo de WALL-E y EVE por los personajes animados de la película. Eso es porque están equipados con el mismo tipo de propulsión utilizada en los extintores de incendios para expulsar la espuma. 

InSight está programado para despegar de la Base Vandenberg de la Fuerza Aérea de California el sábado a primera hora. Será la primera misión interplanetaria de la NASA lanzada desde otro lugar que no sea Cabo Cañaveral, en Florida. Los californianos a lo largo de la costa de Baja California tendrán asientos en primera fila para el vuelo antes del amanecer. (7:05 a.m. EDT / 4: 05 a.m. PDT)

Robot geólogo para excavar y tomar la temperatura de Marte.

No importa el punto de lanzamiento, llegar a Marte es difícil.

La tasa de éxito, contando las orbitas y aterrizajes por la NASA y otros, es solo de alrededor del 40 por ciento. Estados Unidos es el único país que ha aterrizado y operado con éxito naves espaciales en Marte. Los Vikings de 1976 fueron los primeros éxitos en el aterrizaje. El más reciente fue el rover Curiosity 2012.

InSight utilizará el mismo tipo de despliegue de paracaídas directo y disparos de motor durante el descenso, como lo hizo Phoenix Lander en 2008. No hay bolsas de aire hinchables como los vehículos Spirit y Opportunity en 2004. Tampoco ninguna grúa aérea para bajar como el Curiosity.

Aterrizar en Marte con una nave espacial que no es mucho más grande que un par de escritorios de oficina es “una tarea enormemente difícil, y cada vez que lo hacemos, estamos en un apuro”, dijo Banerdt.

La nave tardara siete minutos en entrar, descender y aterrizar.

“Con suerte, no tendremos sorpresas en nuestro día de aterrizaje. Pero nunca se sabe”, dijo el gerente de proyectos de la NASA, Tom Hoffman.

Una vez en la superficie, InSight llevará la excavación interplanetaria a un “nivel completamente nuevo”, según el director de misión científica de la NASA, Thomas Zurbuchen.

Una sonda cilíndrica delgada llamada mole está diseñada para hacer un túnel de casi 16 pies (5 metros) en el suelo marciano. Mientras tanto, un sismómetro de medición del terremoto será retirado del módulo de aterrizaje por un brazo mecánico y colocado directamente sobre la superficie para una mejor monitorización de la vibración. En realidad, InSight vuela con dos años de retraso debido a problemas con el sistema de sismómetro suministrado por Francia que tuvo que ser reparado.

El InSight de 1.530 libras (694 kilogramos) se basa en el diseño del módulo de aterrizaje Phoenix y, antes de eso, en los módulos de aterrizaje Viking. Son todos módulos de aterrizaje de tres patas estacionarios; no deambulando por ahí;  InSight significa “Exploración interior utilizando investigaciones sísmicas, geodesia y transporte de calor”.

Los objetivos científicos de InSight, sin embargo, son una reminiscencia del programa Apollo de la NASA.

A fines de la década de 1960 y principios de la de 1970, los moonwalkers Apollo perforaron hasta 8 pies (2,5 metros) en la superficie lunar para que los científicos pudieran medir el flujo subterráneo del calor lunar. La luna tiene todavía sismómetros dejados por los 12 hombres de la luna.

Las misiones previas a Marte se han centrado en rocas y minerales superficiales o cercanos a la superficie. Phoenix, por ejemplo, cavó solo varios centímetros más abajo para obtener muestras. La atmósfera marciana y el campo magnético también han sido examinados en detalle a lo largo de las décadas.

“Pero nunca hemos sondeado debajo de la piel más externa del planeta”, dijo Banerdt.

El sitio de aterrizaje, Elysium Planitia, es una región ecuatorial plana con pocas rocas grandes que podrían dañar la nave espacial al aterrizar o bloquear la perforación del topo mecánico.

Los científicos están filmando por dos años de trabajo, es decir, dos años para los estándares de la Tierra, o el equivalente a un año marciano completo.

“Marte sigue siendo un planeta bastante misterioso”, dijo Banerdt. “Incluso con todos los estudios que hemos hecho, podría arrojarnos una trampa”.

Por Marcia Dunn, AP News

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