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La NASA pondrá fin a los esfuerzos activos para restablecer el contacto con Opportunity

La NASA espera que pronto terminen los esfuerzos para contactar al rover Opportunity Mars, en silencio durante más de cuatro meses después de una gran tormenta de polvo, pero continuará escuchando las señales de la nave durante los próximos meses.

Opportunity, que ha estado en Marte desde enero de 2004, se comunicó por última vez con la Tierra el 10 de junio. Una poderosa tormenta de polvo que se extendió por todo el mundo bloqueó al sol y privó al rover de la energía solar, poniéndolo en un modo de bajo consumo.

El 11 de septiembre, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA dijo que la profundidad óptica, una medida de la neblina de los cielos marcianos, había descendido a un nivel lo suficientemente bajo como para permitir que suficiente luz solar llegara al rover para generar energía. En ese momento, los controladores iniciaron un esfuerzo conocido como “escucha activa”, en el que transmitieron órdenes al móvil en caso de que no pudiera recuperarse y no escucharon las transmisiones del móvil en respuesta.

Después de más de un mes, Opportunity no ha respondido a esas órdenes, y ese esfuerzo de escucha activa pronto terminará. “Tenemos la intención de seguir haciendo ping al Oportunidad diariamente durante al menos una o dos semanas más”, dijo Lori Glaze, directora en funciones de la división de ciencias planetarias de la NASA, durante una presentación realizada el 22 de octubre en la reunión anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana.

Glaze dijo que un factor para poner fin a la campaña de escucha activa es prepararse para el aterrizaje de la nave espacial InSight en Marte el 26 de noviembre. “Queremos reducirlo antes de que InSight llegue a Marte y asegurarnos de que todos nuestros recursos orbitales estén enfocados en una aterrizaje exitoso de InSight “, dijo.

Ese calendario es consistente con los planes anteriores para intentar restablecer el contacto con Opportunity. La NASA dijo el 30 de agosto que, una vez que los cielos se despejaran lo suficiente, intentaría escuchar activamente durante 45 días. “Si no recibimos respuesta después de 45 días, el equipo se verá obligado a llegar a la conclusión de que el polvo que bloquea el sol y el frío de Marte han conspirado para causar algún tipo de fallo de la cual el rover probablemente no se recuperará”, dijo John Callas, Gerente de proyectos de Opportunity, en un comunicado que describe esos planes.

Algunos de los antiguos controladores de rover fueron críticos con ese plan, argumentando que no era tiempo suficiente para ver si Opportunity podía ser revivido, particularmente si sus paneles solares estaban cubiertos de polvo. La NASA respondió que, una vez que finalice el esfuerzo de escucha activamente, continuará escuchando cualquier transmisión de Opportunity durante los próximos meses, pero no le transmitirá ninguna orden.

Ese sigue siendo el caso, dijo Glaze. “Solo porque no estemos haciendo ping activamente a Opportunity, nadie se da por vencido”, dijo. “Vamos a seguir escuchando durante bastante tiempo para ver si hay alguna posibilidad de que los paneles solares se quiten el polvo y puedan recargar las baterías”.

Un desafío para esos esfuerzos es la salud de esas baterías. Glaze señaló que, mientras la tormenta de polvo moderaba las temperaturas, el regreso de los cielos despejados significaba fuertes caídas de temperatura cada noche. “Las baterías pueden estar demasiado frías, y eso puede ser demasiado para que el pequeño rover pueda hacerlo”.

Por ahora, el esfuerzo de escucha activa continúa, con los controladores móviles siguiendo una tradición similar a las misiones pasadas de vuelo espacial de la NASA tocando una “canción de activación” cada día. Después de tocar una canción de la banda de rock clásico The Who una noche, la cuenta de Twitter de la banda respondió: “¡Despierta, Marte! Los Who están aquí.

Jeff Foust

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