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La NASA utilizará un sistema de lanzamiento espacial menos potente para el primer vuelo tripulado.

La NASA no ha tenido vehículo propio de lanzamiento desde la retirada del transbordador espacial en 2011. Ese no será el caso por mucho más tiempo. La agencia espera comenzar a volar el Sistema de Lanzamiento Espacial ( SLS ) en 2020 sin tripulación, y las misiones tripuladas al espacio profundo podrían comenzar en 2023. De hecho, parece más probable que la NASA sea capaz de cumplir con ese calendario, pero con una versión menos potente del cohete . Según el administrador de la NASA, Robert Lightfoot, la Agencia ahora planea utilizar la etapa de propulsión criogénica provisional para los primeros vuelos tripulados.

El SLS es un vehículo de carga pesada desechable, que hará que cada lanzamiento sea más caro, pero maximiza la capacidad de carga. Incluye un par de cohetes propulsores sólidos, una primera etapa y una segunda etapa. La NASA planea varias actualizaciones para el cohete, y la segunda etapa es donde están sucediendo los cambios. Inicialmente, la configuración del Bloque 1 con la Etapa de Propulsión Criogénica Provisional (ICPS) solo estaba sobre la mesa para el primer lanzamiento no tripulado, pero el progreso ha sido lento en la preparación de la etapa superior más potente (Bloque 1B y Bloque 2). Afortunadamente, la NASA tiene ahora una alternativa.

Como parte del presupuesto de 2018 aprobado por el Congreso hace varias semanas, la NASA obtuvo 350 millones de dólares para construir una nueva torre de lanzamiento móvil en el Centro Espacial Kennedy. Ya hay una torre para mover y lanzar el SLS, pero necesitaría una reconstrucción completa para acomodar las variantes de los bloques 1B y 2 del cohete. Con los fondos adicionales, la NASA planea comenzar a construir una segunda torre para el Bloque 1B y el Bloque 2 mientras continúa utilizando la torre existente para más lanzamientos del Bloque 1. Esto debería permitir a la NASA volar la configuración del SLS Block 1 con ICPS varias veces más antes de cambiar a la etapa superior más potente, lo que aumentará la capacidad de elevación en un 50 por ciento aproximadamente.

Este aumento de fondos probablemente haga que los funcionarios de la NASA respiren aliviados. La agencia ha estado luchando para completar los diseños de la etapa superior de 18 metros, que se suponía que tenía cuatro motores RL-10. Sin embargo, la NASA ha corrido la voz de que está interesada en alternativas más baratas. Todavía pueden pasar cuatro o cinco años antes de que se complete la etapa superior del Bloque 1B, y eso sería una llamada cercana para el calendario de la misión planeada.

La idea actual es que la NASA utilizará la configuración del Bloque 1 para dos o tres lanzamientos adicionales. Eso incluye el vuelo de prueba no tripulado en 2020, así como la primera misión tripulada en 2023. Esa misión debe llevar a los astronautas en una órbita alrededor de la luna.  Sin embargo, es posible que la NASA necesite hacer algunos ajustes al plan para compensar la menor potencia del lanzador.

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