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La nave espacial ExoMars lista para buscar vida en Marte.

La nave espacial europea está en posición de comenzar su misión científica, dicen los responsables.

Una nave espacial europea que orbitará a Marte está lista para comenzar a buscar señales de vida en el Planeta Rojo.

El ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) comenzará su misión en las próximas dos semanas, después de haber completado una maniobra crítica de aero-frenado de un año de duración.

Su objetivo principal es “olfatear” la atmósfera marciana y buscar evidencia de metano, que puede ser un indicador de vida activa en la superficie del planeta o debajo de ella.

El TGO circula por Marte cada dos horas mientras se instala y calibra el nuevo software.

La directora de la misión de la Agencia Espacial Europea (ESA), Pia Mitschdoefer, dijo: “Este es un hito importante para nuestro programa ExoMars, y un logro fantástico para Europa.

“Hemos alcanzado esta órbita por primera vez a través del aero-frenado y con el orbitador más pesado jamás enviado al planeta rojo, listos para comenzar a buscar señales de vida desde la órbita”.

La maniobra de frenado aerodinámico vio a la nave espacial deslizarse por la parte superior de la delgada atmósfera marciana usando el arrastre de sus paneles solares para ralentizarla.

Gradualmente su trayectoria altamente elíptica se transformó en una órbita baja casi circular a unos 400 km (248 millas) de la superficie del planeta.

El TCO está diseñado para muestrear y analizar diminutas cantidades de gases traza que constituyen menos del 1% de la atmósfera marciana.

Se cree que incluyen metano, indicios de los cuales han sido encontrados anteriormente por la nave espacial Mars Express de ESA y el explorador Curiosity de la NASA.

El metano atmosférico se descompone por la luz del sol y desaparece si no se repone continuamente.

Gran parte del metano de la Tierra es generado por la actividad de los microbios vivos. El gas también puede ser liberado por la actividad volcánica o por yacimientos naturales de hidrocarburos.

El TGO está equipado para determinar si el metano marciano tiene más probabilidades de tener un origen biológico o geológico.

La nave espacial se lanzó en marzo de 2016 como parte del programa ExoMars emprendido conjuntamente por la ESA y la agencia espacial rusa Roscosmos.

Un rover diseñado y construido en el Reino Unido aterrizará en Marte en 2020 para encabezar la próxima fase de la misión. ExoMars Rover buscará evidencia de vida presente o pasada en muestras de suelo perforadas desde debajo de la superficie.

 

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