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La nueva nave espacial caza planetas de la NASA se lanza el lunes.

La NASA podría tener este verano una nueva herramienta para explorar exoplanetas. El largamente esperado Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) está programado para ser lanzado el lunes (un poco retrasado) en una misión para inspeccionar nuestro entorno galáctico en busca de exoplanetas. La misión no es solo identificarlos como hace el observatorio espacial Kepler, sino recopilar datos que puedan decirnos cómo son esos planetas. Si hay otra Tierra cerca, TESS podría ayudarnos a encontrarla.

El lanzamiento está programado para el 16 de abril a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. Después de alcanzar la órbita, el TESS ejecutará varias trayectorias en el transcurso de dos meses para alcanzar una órbita lunar de vuelo antes de establecerse en una órbita de resonancia 2:1 con el satélite natural de la Tierra en una órbita terrestre altamente elíptica. Se espera que TESS permanezca en una órbita estable durante al menos 20 años, aunque la misión inicial de TESS es de solo dos años. Sin embargo, la NASA tiene formas de extender las misiones para naves espaciales que todavía pueden ser útiles.

Durante su misión, TESS buscará exoplanetas de forma similar al Kepler. Como probablemente se puede decir por el nombre, el satélite Transiting Exoplanet Survey observará las estrellas en busca de descensos en el brillo, lo que puede indicar que un planeta está en tránsito frente a ellos. Kepler usa el mismo método, pero se está asomando a una distancia de alrededor de 3.000 años luz en ciertas partes del cielo. TESS mirará más cerca de casa, a una distancia máxima de alrededor de 300 años luz. Sin embargo, podrá ver en todas las direcciones gracias a una matriz de cuatro cámaras.

Esta nave espacial está buscando una clase específica de planetas conocidos como súper-Tierras. Son más pequeños que Neptuno, pero un poco más grandes que la Tierra. Los astrónomos creen que es probable que éstos sean planetas rocosos que podrían soportar vida. TESS se centrará en las estrellas cercanas más brillantes, y la NASA espera haber escaneado alrededor del 85 por ciento del cielo al final de su misión de dos años. El equipo espera identificar cientos de planetas súper-Tierra, incluyendo su masa, tamaño, densidad y características orbitales.

TESS debería proporcionar una hoja de ruta para el Telescopio James Webb, que ahora se espera que se lance en 2020 o después de otro retraso. Ese instrumento tendrá la capacidad de investigar objetos distantes como exoplanetas, potencialmente devolviendo datos sobre la composición atmosférica y el clima. 

Source: Extrem Tech.

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