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Landspace no logra alcanzar la órbita con el lanzamiento privado Chino.

Landspace sufrió un problema con la tercera etapa de su vehículo lanzador sólido Zhuque-1, mientras intentaba convertirse en la primera compañía privada china de lanzamiento en alcanzar la órbita.

El Zhuque-1 de tres etapas, que lleva el nombre de Vermillion Bird de la mitología china, despegó de una plataforma móvil en el Centro de lanzamiento de satélites de Jiuquan, al noroeste de China, a las 4 am del este (4 pm hora local).

No hubo cobertura en vivo ni informes disponibles, pero asistieron entusiastas del espacio que seguían los lanzamientos chinos, publicando imágenes del lanzamiento en Sina Weibo, un servicio de microblogging similar al Twitter en China.

Después de la primera y segunda etapas nominales y la separación del carenado, un problema con la tercera etapa resultó que la nave no lograra alcanzar la órbita, el CEO de Landspace, Zhang Changwu, confirmó que iría después al lugar del lanzamiento a conocer los detalles del fallo en la primera etapa.

La carga útil perdida fue el satélite Weila-1 (‘Futuro’) con una masa de 10 a 30 kg para la Televisión Central de China (CCTV) y desarrollado por la empresa Beijing MinoSpace Technology, fundada en 2017. El satélite estaba destinado a ser utilizado por la emisora para una serie televisiva de divulgación científica.

Fue el 30 lanzamiento de china en 2018 y el primero en no alcanza su órbita prevista. El fallo anterior tuvo lugar en julio de 2017 con una falla de motor en la primera etapa que afectó al segundo Long March 5, lo que retrasó las principales misiones de exploración lunar y de la estación espacial.

Primeros lanzamientos privados chinos.

El intento de lanzamiento orbital de Zhuque-1 fue el primero de una empresa china, tras una decisión del gobierno a finales de 2014 de abrir el sector espacial al capital privado en las esferas de los lanzamientos y los pequeños satélites.

El Zhuque-1 de 19 metros de altura, 1,3 metros de diámetro, 27 toneladas métricas cuesta alrededor de 14 millones de dólares para desarrollarlo según el sitio web chino thepaper.cn , tras la inversión de empresas parcialmente estatales y del sector privado, y se dirige al mercado emergente de lanzamiento comercial de satélites micro y pequeños en China.

Landspace planeaba lanzar un vehículo de lanzamiento diferente, llamado LS-1, y en 2017 firmó un contrato con la compañía nórdica GOMspace para ofrecer oportunidades de viaje compartido desde el centro de lanzamiento de la costa de Wenchang. Sin embargo, un contratista chino que proporcionó tecnología crucial para el cohete de propulsor sólido puso fin a la cooperación con Landspace, lo que provocó el desarrollo de Zhuque-1.

Al menos diez empresas de lanzamiento comercial chinas ahora están operando, lo que hace que el campo de competidores esté abarrotado, aunque en varias etapas de desarrollo de cohetes portadores. 2018 ha visto los primeros lanzamientos suborbitales, con iSpace y OneSpace cada uno llevando a cabo dos lanzamientos con éxito.

John Horack, Presidente de Neil Armstrong en Política Aeroespacial de la Universidad Estatal de Ohio, dijo a SpaceNews antes del lanzamiento que “no hay duda de que el mercado comercial de lanzamiento espacial es real y que hay dinero en casi todas las categorías de carga útil”.

Sin embargo, Horack señala que los mercados comerciales son difíciles de predecir y, en particular, los factores de “coste, facilidad de transacción y confiabilidad son los tres factores principales que veo en juego para impulsar el éxito de Landspace y otros”.

OneSpace, con instalaciones en la capital, Beijing y Chongqing, en el suroeste de China, parece estar listo para realizar el próximo intento de un lanzamiento orbital completamente exitoso después de la prueba de encendido de motores de cuarta etapa para su cohete OS-M, diseñado para transportar un peso de 205 kilogramos a una órbita terrestre baja de 300 kilómetros, el 23 de octubre.

Un representante de OneSpace confirmó a SpaceNews que la compañía está buscando lanzar su primer OS-M a finales de 2018, después de haber probado la primera etapa y otros motores a partir de julio.

Incluso con el éxito inicial, habrá un largo camino por recorrer para Landspace, OneSpace y otros antes de ser verdaderamente competitivos.

Landspace en busca de methalox y medio-lift

Landspace había declarado  en el Congreso Internacional de Astronáutica en Bremen, Alemania, a principios de este mes que veía su futuro en el desarrollo de lanzadores de carga media propulsados ​​por metano líquido y propulsor de oxígeno líquido.

El Zhuque-2 (ZQ-2) de dos etapas, que Landspace pretende fabricar el año que viene y lanzar por primera vez en 2020, medirá 48.8 metros de altura con un diámetro de 3,35 metros y será capaz de llevar un peso de 4.000 kilogramos a una órbita terrestre baja de 200 kilómetros y de 2.000 kilogramos a SSO de 500 kilómetros, utilizando motores methalox de 80 toneladas y 10 toneladas respectivamente.

No está claro cómo afectará la cuestión del lanzamiento a la financiación para el desarrollo del cohete o los lanzadores futuros planeados para la serie, y cuándo podría tener lugar un segundo lanzamiento de cohete sólido Zhuque-1.

Landspace había anunciado planes para nuevos cohetes de tres etapas de la serie Zhuque-2, que utilizan motores de empuje variable para permitir los aterrizajes verticales y la reutilización de las primeras etapas, capaces de transportar hasta 32.000 kilogramos hasta una órbita terrestre baja de 200 kilómetros.

Andrew Jones

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