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Las compañías espaciales Virgin firman nuevos acuerdos con Italia.

Virgin Galactic y Virgin Orbit anunciaron el pasado viernes 6 de julio una serie de acuerdos con empresas italianas y la Agencia Espacial Italiana que podrían conducir a lanzamientos suborbitales y orbitales desde un posible puerto espacial italiano.

En virtud de un “acuerdo marco” firmado por Virgin Galactic y las compañías italianas Altec y Sitael, las empresas seguirán planificando los posibles vuelos del SpaceShipTwo de Virgin Galactic desde el aeropuerto de Taranto-Grottaglie en el sur de Italia.

Ese acuerdo, si se lleva a cabo según lo propuesto, requiere que The Spaceship Company, la compañía hermana de Virgin Galactic, construya un “sistema espacial dedicado” que incluye un avión portaaviones WhiteKnightTwo y un vehículo suborbital SpaceShipTwo que operaría desde el aeropuerto Taranto-Grottaglie para vuelos de turismo e investigación.

“Esta sociedad podría hacer que Virgin Galactic lanzara al espacio a la primera persona de la historia desde suelo italiano, y de hecho desde cualquier territorio europeo”, dijo Richard Branson, fundador de Virgin Group, en un comunicado. “Juntos, ayudaremos a ampliar las oportunidades para la ciencia, la industria y los millones de personas que sueñan con experimentar el espacio para sí mismos”.

El nuevo acuerdo se basa en los anteriores entre Virgin Galactic y las organizaciones italianas. En 2016, Altec, una empresa conjunta de la Agencia Espacial Italiana (ASI) y Thales Alenia Space, firmaron un memorando de entendimiento con Virgin Galactic sobre la realización de vuelos desde Italia. Posteriormente, Virgin obtuvo un acuerdo de asistencia técnica del Departamento de Estado de los EE.UU. para permitir conversaciones detalladas sobre esas operaciones.

El pasado mes de diciembre, Virgin Galactic anunció una carta de intención por separado con ASI para realizar un vuelo espacial de investigación dedicado a la SpaceShipTwo desde el puerto espacial América en Nuevo México en 2019. El acuerdo incluía la formación del especialista italiano en carga útil que volaría en la misión.

ASI dijo el 6 de julio que firmó una “declaración conjunta” con Virgin Galactic sobre futuros vuelos de investigación suborbital usando la SpaceShipTwo que podrían ser volados desde Italia. La agencia dijo que su primer vuelo de investigación aún se realizaría desde Nuevo México y ahora está programado para no antes de septiembre de 2019.

“Nuestra participación en esta emocionante operación es la señal clara de que Italia está a la vanguardia de una nueva economía espacial que está cambiando nuestro futuro y hace que el espacio sea accesible para más inversores”, dijo Roberto Battiston, presidente de ASI, en un comunicado de la agencia.

En un acuerdo por separado, Virgin Orbit, la pequeña empresa de lanzamiento, anunció un acuerdo con Sitael para una “colaboración extensa” entre las dos empresas. Las compañías firmaron previamente un contrato para el lanzamiento del satélite μHETsat de Sitael en LauncherOne de Virgin Orbit.

El nuevo memorando de entendimiento entre Virgin Orbit y Sitael incluye “múltiples lanzamientos orbitales e inversión en la evolución futura del sistema de lanzamiento”, las compañías no revelaron más detalles. El acuerdo también respaldaría las misiones LauncherOne voladas desde el aeropuerto Taranto-Grottaglie.

“La posibilidad de operar lanzamientos orbitales desde Puglia es una buena oportunidad para Sitael y para toda la industria espacial europea e italiana en particular, tanto en términos de tiempo de lanzamiento al mercado como de rentabilidad”, dijo Vito Pertosa, fundador de la empresa matriz de Sitael, Angel Grup, en una declaración.

Ninguno de los acuerdos preveía calendarios para iniciar lanzamientos orbitales o suborbitales desde Italia, y también carecían de detalles sobre la financiación o sobre el momento en que los acuerdos se convertirían en contratos en firme.

Los acuerdos, sin embargo, señalan un apoyo adicional para llevar a cabo operaciones espaciales desde el aeropuerto de Taranto-Grottaglie. En mayo, el Ministerio italiano de Infraestructuras y Transporte y su autoridad de aviación civil, conocida como ENAC, designaron formalmente el aeropuerto como el primer puerto espacial del país. El aeropuerto, con una pista principal de 3.200 metros de longitud, se utiliza actualmente para la aviación general, incluidos los vuelos de carga. El aeropuerto es también el sitio de una fábrica de Leonardo Aerostructures que construye componentes para el avión de pasajeros Boeing 787.

Jeff Foust

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