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Las misiones de la NASA siguen adelante a pesar de la incertidumbre presupuestaria.

Mientras los legisladores de la Cámara de Representantes se preparan para asumir un proyecto de ley de gastos que financia a la NASA, algunos programas propuestos para su cancelación continúan a pesar de la incertidumbre fiscal que un científico describió como “psicológicamente dañina”.

El subcomité de Comercio, Justicia y Ciencia del Comité de Asignaciones de la Cámara está programado para marcar su proyecto de ley de gastos fiscal 2019 el 9 de mayo. Ese proyecto de ley incluye fondos para la NASA, así como para la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, la Fundación Nacional de Ciencias y otras agencias.

El aumento se produce casi tres meses después de que la Casa Blanca emitiera su propuesta presupuestaria para 2019, que ofrecía 19.900 millones de dólares para la NASA, pero que también incluía la cancelación del Telescopio Infrarrojo de Gran Angular (WFIRST), la próxima gran misión astrofísica después del Telescopio Espacial James Webb. También propuso terminar las mismas cuatro misiones de ciencias de la Tierra que la administración intentó llevar a cabo, sin éxito, en su solicitud de presupuesto para 2018.

Entre esos cuatro proyectos de ciencias de la tierra se encuentra la misión Plancton, Aerosol, Cloud, Ocean Ecosystem  (PACE), una nave espacial planeada para su lanzamiento en 2022 que estudiará las condiciones del océano y la atmósfera. Si bien se propuso su cancelación en 2018, el Congreso finalmente proporcionó 147 millones de dólares para la misión en el proyecto de ley de gastos generales aprobado en marzo.

“Estamos justo a tiempo. No ha habido ningún desliz “, dijo Lorraine Remer, de la Universidad de Maryland, quien ejerce como directora adjunta del equipo científico del PACE, durante una reunión del 3 de mayo de la Junta de Estudios Espaciales de las Academias Nacionales.

Sin embargo, a pesar del progreso técnico en la misión, reconoció que la incertidumbre presupuestaria creada al ser cancelada en dos años consecutivos ha pasado factura. “Es psicológicamente perjudicial”.

La respuesta de la NASA a las propuestas, dijo, ha sido aconsejar al equipo que trabaje más duro mientras se desarrolla el proceso presupuestario. 

No obstante, advirtió la persistencia de la incertidumbre sobre el presupuesto podría afectar a otros aspectos del desarrollo de la misión. “La agencia va a tener dificultades para comprometerse con la planificación a largo plazo”, dijo. “Esto va a aparecer en términos de la capacidad de lanzar competiciones” para varios aspectos de la misión.

WFIRST, en comparación, se enfrenta a la cancelación por primera vez. La propuesta de finalizar la misión, aún en sus primeras etapas de desarrollo, sorprendió a gran parte de la comunidad astronómica, ya que llegó poco después de que el proyecto trabajara para reducir su coste estimado a 3.200 millones de dólares.

El Congreso, en el proyecto de ley de gastos generales de 2018, proporcionó 150 millones de dólares para WFIRST, lo que muchos interpretaron como una reprimenda a la propuesta de la administración a pesar de que el Congreso todavía no había aprobado el presupuesto de 2019. Sin embargo, el Congreso aprobó el proyecto de ley de gastos generales de 2018 pocos días antes de que la NASA revelara otro retraso, y un posible exceso de costes, para JWST, lo que complicaría el futuro de WFIRST.

Al igual que con PACE, el trabajo sobre WFIRST continuará en 2018 a medida que el proceso de asignaciones para 2019 se desarrolle en el Congreso. La próxima revisión importante de la misión, para el Punto Clave de Decisión B, está programada para el 22 de mayo, lo que le permitirá entrar en la Fase B de su desarrollo.

“Fuimos financiados en su totalidad a través del año fiscal 18”, dijo Jeff Kruk, científico del proyecto WFIRST, en la reunión de la Junta de Estudios Espaciales el 3 de mayo. “Tenemos que estar listos para proceder si el Congreso decide continuar financiando la misión. La única manera de cumplir con el límite de costes es si nos mantenemos dentro del calendario previsto”.

Es poco probable que el Congreso termine su trabajo sobre los proyectos de ley de gastos para el año fiscal 2019 para cuando comience el año fiscal el 1 de octubre. Como en años anteriores, el Congreso tendrá que aprobar una o más medidas de gastos provisionales, conocidas como resoluciones continuas (CR), para financiar al gobierno en los niveles de 2018 durante semanas o meses.

Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA, dijo en la reunión que el financiamiento de WFIRST después del 1 de octubre dependerá de las señales que reciba el Congreso mientras que la Cámara de Representantes y el Senado aumentan sus cuentas de gastos por separado.

“Se nos da cierta margen de maniobra para asignar los fondos que se nos otorgan” en virtud de un CR, dijo. “Tomaremos en cuenta los aumentos de precios que ocurren este verano en los comités de asignaciones. Si esos márgenes indican que es muy probable que WFIRST esté en la asignación del 19, solicitaremos fondos para continuar con el WFIRST bajo un CR. “Ese no sería el caso, agregó, si la Cámara y el Senado señalan una falta de voluntad para financiar la misión.

“Desafortunadamente, WFIRST se encuentra ahora en una situación similar a la de PACE”, agregó. “La dirección que le ha dado al proyecto es que hemos recibido nuestra asignación para el año fiscal 18, y que su dirección es gastarla trabajando tan duro y tan rápido como puedan para mantenerse en el camino que lleva a mantenerse dentro del tope de costes”.

SpaceNews

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