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Lockheed Martin presenta el concepto de módulo de aterrizaje lunar.

Mientras la NASA se prepara para respaldar el trabajo de diseño de los módulos de aterrizaje lunar, Lockheed Martin publicó detalles el 3 de octubre acerca de un módulo de aterrizaje lunar humano reutilizable propuesto que aprovecha la tecnología utilizada en la nave espacial Orión y los conceptos que más tarde podrían usarse para misiones a Marte.

El módulo de aterrizaje, presentado durante una sesión del 69º Congreso Internacional de Astronáutica, es un vehículo de una sola etapa que utiliza hidrógeno líquido y propulsores de oxígeno líquido que podrían transportar una tripulación de cuatro personas y una tonelada métrica de carga para estancias de hasta dos semanas en el superficie lunar.

El módulo de aterrizaje se basa en un diseño que la compañía presentó anteriormente el año pasado como parte de su arquitectura del Campo Base de Marte para aterrizar en la superficie de Marte. Tim Cichan, arquitecto de exploración espacial en Lockheed Martin, describió el módulo de aterrizaje lunar como un “vehículo precursor” de ese diseño de Marte que podría probar muchas de las tecnologías necesarias para las posteriores misiones a Marte.

“Está muy claro que es el camino correcto para el desarrollo del módulo de aterrizaje del Campo Base de Marte”, dijo en una entrevista. “Aprenderemos casi todo lo que necesitamos aprender sobre la luna”, con la excepción de volar en una atmósfera.

El concepto de operaciones para el módulo de aterrizaje implica crear un depósito de combustible en la órbita lunar transportando agua allí, ya sea desde la Tierra o extraído de la superficie lunar, y convertirlo en oxígeno líquido e hidrógeno líquido. El módulo de aterrizaje viajaría hasta el depósito para llenarse y luego se dirigiría al Gateway para recoger a la tripulación y la carga antes de dirigirse a la superficie lunar. El módulo de aterrizaje podría pasar hasta dos semanas en la superficie lunar antes de despegar y regresar a la puerta de enlace.

Al operar desde el Gateway, el módulo de aterrizaje puede acceder virtualmente a cualquier parte de la superficie lunar. “Lo bueno de tener un sistema recargable en órbita que no requiere la utilización de recursos in situ en la superficie inicialmente es que se pueden realizar misiones de forma sostenible”, dijo Rob Chambers de Lockheed Martin.

El módulo de aterrizaje tendría una masa seca de 22 toneladas métricas, o 62 toneladas métricas cuando esté completamente cargado. Mientras que el módulo de aterrizaje tiene la mitad de la altura del concepto anterior de Marte, la nave espacial todavía tiene 14 metros de altura. Las tripulaciones utilizarían una “plataforma de ascensor simple” para descender de la cabina de la tripulación en la parte superior del módulo de aterrizaje hasta la superficie.

Esa cabina de tripulación se basará en gran medida en el trabajo de Lockheed Martin en Orión. “La cabina de la tripulación es mucho Orión por dentro”, dijo Cichan. “Estamos utilizando las mismas pantallas, aviónica, sistemas de soporte vital en la cabina de la tripulación”.

Cichan describió el diseño presentado en la conferencia como a nivel “conceptual”. “Debido a que se basa en muchos equipos de patrimonio, incluido un gran patrimonio de Orión”, dijo, “se mantiene muy bien unido”.

Una decisión que la compañía no ha tomado es sobre el sistema de propulsión del módulo de aterrizaje, aparte del uso de oxígeno líquido e hidrógeno líquido, la única combinación de propulsores que la empresa cree que puede hacer factible un módulo de aterrizaje reutilizable de una sola etapa. Cichan dijo que el RL10 de Aerojet Rocketdyne o el BE-3 de Blue Origin’s podrían usarse en este sistema, lo que requiere que los motores estén profundamente disponibles para aterrizar de manera eficiente.

El anuncio se produce cuando la NASA está preparando el terreno para el futuro desarrollo del módulo de aterrizaje lunar. La agencia emitió una solicitud de información a principios de este año para los conceptos de módulo de aterrizaje de clase media a escala humana, seguido de un concepto llamado Flexible Lunar Explorer o FLEx, módulos de aterrizaje. La agencia planea solicitar propuestas para estudios de módulos FLEx como parte de su programa Next Space Technologies for Exploration Partnerships (NextSTEP).

“Lo que hemos estado haciendo ha sido madurar esto directamente hacia lo que significaría para algunos de estos primeros aterrizadores que la NASA quiere”, dijo Chambers.

Jeff Foust

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