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Los científicos están satisfechos con la misión TESS exoplanet.

A medida que los primeros descubrimientos de una nueva misión exoplaneta de la NASA comienzan a llegar, los dirigentes del proyecto están planificando la primera de lo que esperan que sea una serie de misiones extendidas para la nave espacial.

Durante una sesión informativa en la 233ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana celebrada  el 7 de enero, los científicos que trabajan en la misión Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) anunciaron que ya han descubierto tres planetas, cada uno más pequeño que Neptuno, orbitando estrellas a menos de 100 años luz del sistema solar.

El más reciente de los tres planetas, HD 21749b, orbita una estrella a 53 años luz de distancia con una masa estimada 23 veces mayor que la de la Tierra. La estrella que orbita puede tener un segundo planeta, del tamaño de la Tierra, orbitando más cerca, dijo Chelsea Huang del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en la sesión informativa.

Los descubrimientos provienen de datos de los primeros meses de las operaciones de TESS, que cubren cuatro de los 26 sectores del cielo previstos que la nave observará en los próximos dos años. La nave espacial, lanzada en abril de 2018 con un SpaceX Falcon 9, comenzó a realizar observaciones científicas en julio. “Hemos hecho grandes progresos utilizando tres meses de datos”, dijo Huang.

Los científicos involucrados con la TESS dijeron que los primeros resultados muestran el potencial de la nave espacial para ayudar a descubrir muchos más pequeños exoplanetas alrededor de estrellas brillantes cercanas, excelentes candidatos para observaciones de seguimiento por otros observatorios, incluyendo el Telescopio Espacial James Webb.

“Los mejores objetivos que Webb podrá dedicar tiempo a estudiar en detalle espectroscópicamente son, por necesidad, los objetivos brillantes que TESS realmente encontrará”, dijo George Ricker, investigador principal de TESS en el MIT, en la sesión informativa.

Ricker y otros involucrados en la misión esperan que los descubrimientos de exoplanetas y otros fenómenos astrofísicos, como las explosiones de supernovas, detectadas en imágenes de la nave espacial, continúen por muchos años más.

Por ahora, TESS está a un cuarto del camino de una misión primaria de dos años. Sin embargo, la planificación ya está en marcha para una misión extendida, dijo Ricker. Esa misión ampliada, que duraría poco más de dos años, desde mediados de 2020 hasta finales de 2022, volvería a visitar algunas zonas del cielo observadas en la misión principal, así como a colmar algunas lagunas no observadas.

La propuesta para esa misión extendida, que formará parte de la revisión general de las misiones astrofísicas, está prevista para el 1 de febrero en la NASA. Ricker dijo que el actual cierre parcial del gobierno, que afecta a la NASA, podría retrasar ese programa.

Ricker espera que la misión extendida sea la primera de muchas para TESS. La nave espacial se encuentra en excelentes condiciones, con un rendimiento de la cámara y una estabilidad mucho mejor de lo previsto. Las ruedas de reacción de la nave espacial -que causaron problemas para otra misión exoplaneta, Kepler- se basan en diseños con herencia satelital comercial que debería durar décadas, y las reservas de combustible de hidracina de la nave espacial, utilizadas a razón de un gramo a la semana para la gestión del impulso, pueden durar mucho más tiempo.

En la sesión informativa, Ricker mostró una tabla de misiones extendidas que se extenderán hasta la década de 2020. Esas misiones ampliadas adicionales, dijo, podrían servir de apoyo a una amplia gama de otras naves espaciales y observatorios terrestres que pueden estudiar los exoplanetas con mayor detalle, como el Telescopio de campo amplio por infrarrojos (WFIRST) y los Tránsitos Planetarios y Oscilaciones u estrellas de la ESA, o la nave espacial PLATO.

“En mi parcela sólo pongo misiones prolongadas de 10 años”, dijo Ricker, “pero si la NASA es paciente con la misión y nos financia adecuadamente, creo que probablemente podríamos unirnos durante varias décadas”.

Jeff  Foust

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