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New Horizons revela que el objeto del Cinturón de Kuiper es un binario de contacto.

El objeto distante que la nave espacial Nuevos Horizontes de la NASA pasó volando el 1 de enero está tomando forma como un cuerpo -o cuerpos- a diferencia de cualquier otra nave espacial visitada hasta la fecha.

En una conferencia de prensa el 2 de enero en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins, los científicos que trabajan en la misión publicaron nuevas imágenes que muestran que el objeto del Cinturón de Kuiper conocido como 2014 MU69, y apodado Ultima Thule, es un “binario de contacto”, dos objetos que se tocan entre sí, con una apariencia que en cierto modo se asemeja a la de un hombre de nieve.

“Al igual que Plutón, no podríamos estar más contentos”, dijo Alan Stern, el investigador principal de Nuevos Horizontes, recordando el vuelo de la nave espacial en 2015 de ese mundo. “Lo que estás viendo es el primer binario de contacto jamás explorado por una nave espacial: dos objetos completamente separados que ahora están unidos.”

La forma de Ultima Thule había sido objeto de especulación durante años antes de su paso. El pequeño objeto apareció como una fuente puntual en las imágenes del Telescopio Espacial Hubble, donde fue descubierto en 2014, y en las imágenes de Nuevos Horizontes hasta un par de días antes del sobrevuelo. Los científicos especularon que podría ser un objeto único, probablemente alargado, o dos objetos en órbita estrecha entre sí.

La forma binaria de contacto de Ultima Thule es consistente con los modelos de la formación del Cinturón de Kuiper. “Lo que creemos que estamos viendo es el producto final de un proceso que probablemente tuvo lugar hace sólo unos pocos cientos de miles o tal vez unos pocos millones de años al principio de la formación del sistema solar”, dijo Jeff Moore del Centro de Investigación Ames de la NASA.

En ese momento los bordes exteriores del sistema solar consistían en “innumerables partículas pequeñas o guijarros”, explicó Moore, que lentamente se fusionaron en partículas más grandes. Eso creó los dos cuerpos que se ven en Ultima Thule: uno más grande, apodado simplemente “Ultima”, de 19 kilómetros de diámetro, y otro más pequeño, “Thule”, de 14 kilómetros de diámetro.

Los dos cuerpos se unieron a una velocidad muy baja, dijo, del orden de unos pocos kilómetros por hora, lo suficientemente lenta como para preservar cada objeto. “Si usted tuvo una colisión con otro auto a esas velocidades, es posible que ni siquiera se moleste en llenar los formularios del seguro”, dijo.

Eso significa que Ultima Thule es probablemente un objeto que se remonta a la formación del sistema solar, como los científicos sospechan antes del sobrevuelo. “Lo que estamos viendo son básicamente los primeros planetesimales”, dijo Moore. “Estos son los únicos elementos básicos que quedan”.

Sin embargo, existe cierta disputa entre los científicos acerca de si Ultima Thule es el primer binario de contacto que se ve. El núcleo del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, visto por la nave espacial Rosetta de la ESA, tiene dos lóbulos que aparecen conectados por una estrecha región “cuello”. Moore dijo que la forma de ese núcleo cometario también podría explicarse por la actividad como sublimes de hielo cometario.

Además de las imágenes mejoradas, los científicos también refinaron otros conocimientos del objeto. Cathy Olkin, científica adjunta del proyecto, dijo que el objeto tiene un período de rotación de aproximadamente 15 horas. Las imágenes, dijo, también mostraron algunas variaciones de brillo en la superficie, incluyendo un área más brillante en el cuello donde los dos cuerpos se encuentran. Esto podría explicarse si el cuello contiene partículas de grano fino que se depositan allí desde ambos lóbulos.

Las primeras imágenes en color, tomadas a menor resolución, muestran que Ultima Thule tiene un color rojo. Ese color puede explicarse por la irradiación de hielos en su superficie, dijo Carly Howett del Southwest Research Institute.

Las imágenes todavía no revelan mucha información sobre la topografía dado el ángulo del sol en el momento en que New Horizons tomó la imagen, al acercarse a Ultima Thule a una distancia de unos 50.000 kilómetros. Eso cambiará a medida que las imágenes posteriores, tomadas en diferentes ángulos, sean devueltas, dijo Moore.

También en su camino de regreso a la Tierra hay datos espectrales recogidos por la nave espacial. Olkin dijo que los datos iniciales se centrarán en bandas específicas que podrían ayudar a los científicos a identificar el hielo de agua u otros volátiles.

El único problema con el sobrevuelo hasta ahora no tiene nada que ver con la nave espacial o el objeto, sino con el apodo de Ultima Thule que la misión, con el consentimiento de la NASA, aplicó al objeto. Sólo en el último día algunos miembros del público expresaron sus reservas sobre el nombre debido a sus vínculos con la ideología nazi.

Stern defendió la elección del nombre, señalando que se remonta a la época clásica, refiriéndose a las tierras septentrionales más lejanas. El nombre, dijo, “es un maravilloso meme para la exploración, y por eso lo elegimos”.

“Y yo diría que sólo porque a algunos chicos malos les haya gustado ese término, no vamos a dejar que lo secuestren”, dijo, provocando una ronda de aplausos de los miembros del equipo y de los invitados en el auditorio de la APL.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para la ciencia, también defendió el nombre. “Si hay una conexión, es muy tenue”, dijo de cualquier vínculo nazi con el nombre, enfatizando el “mensaje positivo” del nombre. Añadió que las búsquedas del término en línea revelan otros usos inocuos del nombre.

Jeff Foust

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