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“No se propone ninguna regla de encriptación ni de vuelo” para smallsats

Los pequeños satélites que tienen sistemas de propulsión, pero no tienen sistemas de mando encriptados, representan una pequeña pero real amenaza de ser pirateados y poner en peligro a otros satélites, según un nuevo estudio.

Esa investigación realizada por un equipo de estudiantes de postgrado, presentado en la Conferencia sobre Satélites Pequeños de la AIAA / Utah State University, celebrada el 9 de agosto, recomendó a la industria espacial que tomara medidas para evitar el lanzamiento de esos satélites para evitar un incidente que podría conducir a una “reacción exagerada reguladora” por parte de las agencias gubernamentales.

“Propondríamos como política que, para los cubesats y los smallsats que tienen propulsión, la industria adopte una regla de ‘no cifrado, sin vuelo'”, dijo Andrew Kurzrok de la Universidad de Yale.

Esa recomendación llega cuando los desarrolladores de cubesat, que alguna vez tuvieron pocas o ninguna opción para la propulsión a bordo, ahora están buscando hacer uso de sistemas de propulsión químicos y eléctricos más avanzados. Algunas de esas tecnologías pueden proporcionar a los pequeños satélites grandes cambios de velocidad, que puede permitir grandes cambios orbitales.

Kurzrok y sus colegas de la Universidad de Stanford y la Universidad de Colorado modelaron varios sistemas de propulsión diferentes sobre un nanosatélite teórico de 10 kilogramos, asumiendo que la nave espacial se encontraba en una órbita de 300 kilómetros y que los sistemas de propulsión representaban la mitad de la masa de la nave. Los resultados variaron desde que el satélite alcanzó altitudes medias en la órbita de la Tierra en dos horas cuando usó propulsión química para pasar la órbita geoestacionaria en aproximadamente un año con un sistema de propulsión eléctrica.

El escenario del nanosatélite con propulsión química es particularmente preocupante, dijo. “¿Cuáles son las capacidades en dos horas para rastrear algo que no está donde se supone que debe estar y luego advertir o tomar algún tipo de acción secundaria?”, Dijo, y concluyó que el satélite que llega a GEO en un año es una amenaza mucho menos plausible .

La preocupación, es un escenario donde los hackers pueden tomar el control de un satélite y redirigirlo rápidamente. Los satélites gubernamentales, así como muchos comerciales, tienen medidas de seguridad como el cifrado que hacen poco probable que puedan ser pirateados. Sin embargo, muchos satélites administrados por instituciones académicas no tienen esa seguridad, a menudo debido a fondos o limitaciones técnicas.

No se conoce ningún caso en el que se haya pirateado un pequeño satélite con propulsión, pero Kurzrok sugirió que podría ser solo una cuestión de tiempo. “Si algo puede ser pirateado, eventualmente será pirateado”, dijo, basándose en las experiencias de seguridad cibernética en otras industrias. Eso tiene serias implicaciones, incluso en el escenario donde el evento de pirateo no daña el satélite u otros objetos espaciales. “Los costes de reputación para la industria podrían ser significativos”.

Eso llevó a su recomendación de que los satélites pequeños con propulsión debían tener sistemas de mando cifrados. Eso podría hacerse a través de la autorregulación de la industria, con los proveedores de lanzamiento asegurando que los satélites lanzados cumplan con esta regla, o disposiciones en los contratos de los proveedores de propulsión de satélites que requieren que sus sistemas solo se utilicen en satélites con sistemas de comunicaciones encriptados.

“Esta es en realidad una situación propicia para la autorregulación de la industria”, dijo. “No vale la pena un lanzamiento arriesgado que arriesgará el resto de su manifiesto si hay una reacción exagerada regulatoria si algo sale mal”.

Jeff Foust

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