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Pruebas de motor en marcha para el programa de aviones espaciales DARPA.

Un motor principal de la era de los transbordadores espaciales está siendo sometido a una serie de pruebas diarias de disparo para demostrar su idoneidad para su uso en un avión espacial reutilizable en desarrollo.

El motor Aerojet Rocketdyne AR-22 se encuentra en medio de una serie de 10 disparos de 100 segundos en el transcurso de 10 días en el Centro Espacial Stennis de la NASA en Mississippi. Hasta el 2 de julio, la compañía ha completado seis de estas pruebas y está en camino de completar el resto de ellas a tiempo.

El motor es una versión del motor principal del transbordador espacial con solo modificaciones menores, dijo Jeff Haynes, gerente del programa AR-22 en Aerojet, en una entrevista el 2 de julio. “No estamos diseñando ni construyendo ningún hardware nuevo para este motor”, dijo. “Estamos utilizando el hardware existente, la mayoría probado en vuelo”.

Una pequeña diferencia en el motor, dijo, es el uso de un nuevo controlador de vuelo, o sistema de computación, de la versión actualizada del motor RS-25 diseñado para su uso en el Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA. “El resto es tecnología usada”, dijo.

El propósito de la serie de pruebas es demostrar que el motor se puede usar 10 veces en 10 días. Ese es un requisito importante del programa Experimental Spaceplane de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada, para el cual el AR-22 alimentará el vehículo Phantom Express de Boeing.

Aunque el AR-22 y sus predecesores de la era del transbordador tienen décadas de experiencia, el mismo motor nunca se ha probado con tanta frecuencia. Haynes dijo que solo hubo un caso donde el mismo motor se disparó con un día de diferencia. “Ya lo hemos superado con creces en esta serie”, dijo.

“Hace diez meses, incluso tres meses había muchos detractores que decían que esto no podía suceder, que iba a ser muy difícil con este motor porque nunca lo había hecho antes”, dijo Scott Wierzbanowski, director del programa de aviones espaciales experimentales de DARPA.

El programa de aviones espaciales experimentales, anteriormente conocido como XS-1, está desarrollando una etapa inferior reutilizable capaz de lanzamientos diarios que, equipado con una etapa superior, puede colocar 1.360 kilogramos en órbita. En mayo de 2017, DARPA seleccionó a Boeing para desarrollar XS-1, superando a Masten Space Systems y a Northrop Grumman quienes, al igual que Boeing, recibieron contratos de estudio anteriores.

Boeing está empezando a fabricar hardware para el vehículo Phantom Express. El tanque de oxígeno líquido del vehículo, hecho de materiales compuestos, se encuentra actualmente en un autoclave, dijo Steve Johnston de Boeing. “Estamos en la producción de hardware de vuelo, desde el punto de vista del tanque”.

Otros subsistemas están pasando por una serie de revisiones críticas de diseño en los próximos meses, que culminarán en una revisión del vehículo en general a principios de 2019. El montaje completo del vehículo comenzará en la primavera de 2019.

En ese horario, las pruebas de vuelo de Phantom Express comenzarán en 2021, dijo Johnston. “Hay muchas opciones diferentes sobre la mesa en cuanto a los detalles del programa de prueba de vuelo, dependiendo de lo que las diferentes partes interesadas ​​estén dispuestas ​​en vernos demostrar”. Eso incluye una meta original del programa de realizar 10 vuelos en 10 días. “Estamos diseñando todos los aspectos de este sistema para poder volar a diario”.

“Las cosas van bastante bien”, añadió Wierzbanowski. “Creo que estamos en un camino muy sólido para hacer que esto suceda en la escala de tiempo que queremos”.

Space News

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