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Se espera que pronto se tome una decisión sobre la inclusión de un helicóptero a Marte 2020.

Se espera que la NASA tome una decisión a finales de este mes sobre la inclusión de un pequeño helicóptero como demostración tecnológica del rover Marte 2020, a pesar de las preocupaciones de los científicos de que podría distraer la misión científica del rover.

Marte 2020 está programado para pasar un objetivo en el desarrollo de proyectos conocido como Punto Clave de Decisión D a finales de este mes. Esa revisión permitirá formalmente que la misión entre en su fase de ensamblaje, prueba y lanzamiento, cuyo lanzamiento está previsto para julio de 2020.

Hablando en una reunión de la Junta de Estudios Espaciales de las Academias Nacionales el 1 de mayo, Steve Jurczyk, administrador asociado en funciones de la NASA, dijo que la revisión, programada para finales de mayo, también le dará a la agencia la oportunidad de decidir si incluye un pequeño helicóptero en el rover. Ese helicóptero ha estado en desarrollo durante varios años, incluso volándolo en una cámara en condiciones atmosféricas de Marte.

Ken Farley, el científico del proyecto Marte 2020, dijo en la reunión que el proyecto espera que la sede de la NASA tome una decisión “muy pronto” sobre la inclusión del helicóptero. “Espero que haya un anuncio pronto”, informó en una presentación el 3 de mayo sobre Marte 2020.

El helicóptero está siendo desarrollado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro independientemente de la misión Marte 2020, pero se ha coordinado para garantizar que el helicóptero se pueda agregar al rover. “El proyecto Marte 2020 ha hecho todo lo necesario para acomodar ese helicóptero”, dijo.

Si se agrega, el helicóptero operaría solo unos 30 días antes de la misión del rover, dijo Farley. Se pretende que sea principalmente una demostración de tecnología para mostrar cómo un vehículo así podría ser un explorador para los futuros exploradores o llevar a cabo la ciencia adicional.

Si la NASA decidiera añadir el helicóptero, sería solo después de determinar que su inclusión no aumentaría significativamente el riesgo general de la misión. “Todo el mundo está de acuerdo en que no pondrá en riesgo la misión”, dijo.

Eso no significa, sin embargo, que el proyecto respalde la inclusión del helicóptero, incluso si no aumenta el riesgo de la misión. “No soy partidario del helicóptero, y no creo que el proyecto Marte 2020 haya sido partidario del helicóptero”, dijo. Esa oposición se basa en la creencia de que el helicóptero será una distracción, alejándose del trabajo principal de ciencia del rover, al menos por un corto tiempo.

“Esto viene de la época de la ciencia”, dijo Farley. “Personalmente me he opuesto a ello porque estamos trabajando muy duro por la eficiencia y pasar 30 días trabajando en una demostración de tecnología no mejora esos objetivos directamente desde el punto de vista de la ciencia”.

Mejorar la eficiencia de las operaciones del rover en la superficie marciana, en comparación con las del rover Curiosity, es un área importante de énfasis para Marte 2020, dados sus ambiciosos objetivos científicos, que incluyen la recolección de muestras para su posterior retorno a la Tierra. En la reunión, dijo que los diseñadores de la misión estaban trabajando para reducir la “línea de tiempo operativa” entre el momento en que el rover devuelve los datos a la Tierra y se envían nuevos comandos a la cubierta. El objetivo es un tiempo de respuesta de cinco horas, dijo, aproximadamente la mitad que en las operaciones de Curiosity.

Mientras espera su última revisión y una decisión sobre el helicóptero, la misión de Marte 2020 está abordando algunas cuestiones técnicas. Una es una fractura del escudo térmico destinado a proteger la nave espacial al entrar en la atmósfera marciana. JPL anunció el 26 de abril que el escudo térmico, originalmente desarrollado para la misión del Laboratorio de Ciencias de Marte (MSL) que aterrizó en Marte en 2012, se rompió durante las pruebas realizadas a principios de mes en una instalación de Lockheed Martin .

“Llegamos demasiado pronto para saber exactamente qué sucedió”, dijo Farley, pero señaló que el escudo térmico era un “explorador” para el que volaba en el MSL y no era exactamente el mismo diseño. “Nuestra intención, creo, es construir un nuevo escudo térmico utilizando el diseño real que MSL usó”.

La misión también está desarrollando paracaídas mejorados, trabajo que Farley dijo que fue impulsado por el fracaso de paracaídas similares en el proyecto desacelerador supersónico de baja densidad de la NASA. “Se plantearon dudas sobre si los paracaídas supersónicos se entendían plenamente”, dijo.

Ese trabajo presenta pruebas de paracaídas en cohetes de sondeo, como el lanzamiento del 31 de marzo desde la instalación de vuelo Wallops de la NASA. “Las pruebas aún no han llegado a las condiciones más extremas a las que se someterán a prueba, pero hasta ahora, son muy buenas en eso”, dijo.

Otra decisión pendiente para Marte 2020 es la selección de un sitio de aterrizaje. Un taller en octubre reunirá a científicos para analizar los méritos de los tres finalistas: Columbia Hills, Jezero Crater y Northeast Syrtis. Ese taller producirá una lista clasificada de los tres para entregar al administrador asociado de ciencia de la NASA, Thomas Zurbuchen, quien tomará la decisión final.

“Esto va a ser un desafío”, dijo Farley sobre el próximo taller. “En muchos sentidos, me parece que las opiniones de la mayoría de la gente están completamente encerradas y se convierte en una preferencia casi religiosa”.

Farley dijo que una alternativa es un sitio de aterrizaje de compromiso, apodado “Midway”, que está aproximadamente a medio camino entre Jezero y NE de Syrtis, que están a solo 40 o 50 kilómetros de distancia. Midway es similar en geología a NE Syrtis y está en el campo de prácticas de Jezero.

“Tenemos que investigar más a fondo para ver si eso es deseable y si es factible”, dijo. 

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