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SpaceX lanza un satélite argentino y aterriza por primera vez en tierra en la costa oeste.

SpaceX realizó ayer domingo su decimoséptimo lanzamiento del año, enviando un satélite de radar argentino a la órbita terrestre baja en un cohete Falcon 9.

La misión también fue la primera de SpaceX en incluir una exitosa recuperación en tierra de la etapa de lanzamiento del cohete en la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en California. Todas las recuperaciones anteriores en California utilizaron un barco no tripulado para aterrizar los propulsores en el mar.

El Falcon 9 Block 5 despegó a las 10:21 pm hora del este,  durante una ventana de lanzamiento instantánea. El satélite, Saocom-1A, se separó de la etapa superior del lanzador unos 13 minutos más tarde.

El SpaceX aterrizó la primera etapa del cohete en una plataforma de aterrizaje de nueva construcción llamada LZ-4 que se encuentra cerca de la plataforma de lanzamiento SLC-4E de Vandenberg, donde el cohete despegó. La compañía considera que los aterrizajes de cohetes terrestres son mejores para acelerar la reutilización, ya que los aterrizajes de los aviones no tripulados requieren tiempo para regresar a puerto. 

SpaceX utilizó la misma primera etapa para la misión Saocom-1A que lanzó 10 satélites para Iridium hace aproximadamente 10 semanas y media, también desde Vandenberg.

Saocom-1A es un satélite de radar de apertura sintética (SAR, por sus siglas en inglés) de 3.000 kilogramos para la agencia espacial argentina CONAE que se contrató en 2009 para un lanzamiento en 2012. Para ese año, el lanzamiento se había retrasado hasta 2014, y continuaría retrasándose ya que las explosiones del Falcon 9 en 2015 y 2016 agravaron los retrasos.

CONAE fue uno de los primeros clientes de la compañía y se inscribió en dos lanzamientos de Falcon 9 cuando SpaceX solo había volado el vehículo Falcon 1 más pequeño. En ese momento, el lanzamiento estaba programado para desde el atolón Kwajalein en el Océano Pacífico, donde SpaceX lanzó el Falcon 1 ahora retirado.

 

El fabricante de satélites nacionales de Argentina, INVAP, construyó el satélite con la asistencia de otras agencias y empresas nacionales. La NASA y las agencias espaciales de Europa, Italia y Canadá también brindaron apoyo técnico.

Saocom-1A tiene una carga útil en banda L diseñada para estudiar la humedad del suelo para la agricultura, vigilancia de desastres y la investigación científica. CONAE operará el satélite como parte del Sistema Argentino-Italiano de Satélites con la Agencia Espacial Italiana, coordinando las observaciones con los cuatro satélites SAR de banda X Cosmo-Skymed de Italia.

El lanzamiento de Saocom-1A sitúa a SpaceX a una misión de lograr su récord de 18 lanzamientos en un año, establecido en 2017. SpaceX tiene otras misiones planeadas para este año, incluyendo el lanzamiento de otros 10 satélites Iridium Next, Es’hailSat Es’hail-2, y el primer satélite GPS-3 de la Fuerza Aérea de EE.UU.

SpaceX tiene un segundo satélite de CONAE, el Saocom-1B, que también tiene la tarea de lanzar. Ese satélite casi idéntico se lanzará en “un futuro cercano”, también en un Falcon 9, según el encargado de la misión para la transmisión por Internet de Saocom-1A.

Caleb Henry

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