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SpaceX propone realizar descensos de su nave Dragón en el Golfo de México.

SpaceX está buscando autorización para realizar descensos de su nave espacial Dragon en el Golfo de México, parte de un cambio en las operaciones de recuperación de naves espaciales desde el Océano Pacífico.

En un borrador de evaluación ambiental preparado por la Administración Federal de Aviación, SpaceX propone llevar a cabo hasta seis aterrizajes de Dragones al año en aguas de la costa del Golfo, entre Texas y Florida. La evaluación, completada en marzo, fue publicada en el Registro Federal el 5 de abril.

Según el informe, el Golfo de México serviría como sitio de aterrizaje de emergencia tanto para misiones Dragón de carga como para misiones Dragón con tripulación en caso de que la zona de aterrizaje principal no esté disponible. SpaceX aterriza actualmente naves espaciales Dragón en el Océano Pacífico y tiene la aprobación para llevar a cabo futuros descensos en el Atlántico.

La necesidad de la zona de aterrizaje de respaldo, dice el informe, es garantizar que la futura nave espacial Dragon tripulada pueda regresar a la Tierra en caso de que haya un problema con el sitio de aterrizaje principal. “Con la introducción del programa de tripulación comercial, la capacidad de regresar a la tripulación a la Tierra de manera segura y oportuna es extremadamente importante, particularmente en los casos en que la vida o la salud humana pueden estar en peligro”, afirma el informe, y agregando que La propuesta “asegura que una opción secundaria de amerizaje esté disponible para las misiones que planean amerizar tanto en el Océano Pacífico o Atlántico”.

El lugar de aterrizaje se encuentra en aguas entre los 28 y 260 kilómetros de la costa del Golfo, en aguas que se encuentran dentro de la zona de exclusión económica de Estados Unidos, pero no especifica las regiones preferidas dentro de esa área. El sitio respaldaría las misiones lanzadas desde Florida, así como el sitio de lanzamiento que SpaceX está desarrollando cerca de Brownsville, Texas.

Para esos amerizajes, la flota de recuperación planificada incluye un barco, de casi 50 metros de largo, y varios botes inflables de casco rígido más pequeños. Los barcos realizarán evaluaciones iniciales de la cápsula Dragón después del amerizaje y esperarían a la llegada del barco para levantar la cápsula del agua y subirla a su cubierta. Uno o dos helicópteros transportarían tripulaciones y carga desde el buque hasta la costa.

Todos los amerizajes de SpaceX Dragon hasta la fecha han sido en el Pacífico, en aguas de la costa de Baja California, a varios cientos de kilómetros al suroeste del puerto de Los Ángeles. Con las próximas misiones de tripulación, SpaceX planea trasladar el sitio de aterrizaje primario a las aguas cerca de la costa de Cabo Cañaveral, Florida.

Según un documento de octubre de 2017 incluido en el proyecto de evaluación ambiental, SpaceX tiene previsto realizar tres aterrizajes al año de su nave espacial Dragon existente en la actual zona del Océano Pacífico de 2018 a 2020, así como tres aterrizajes al año de su Dragon v2, o Crew Dragon, en la zona del Atlántico. A partir de 2021 SpaceX pasaría a volar la nave espacial Dragon v2 exclusivamente, para la tripulación y la carga, con todas las misiones cayendo en el Atlántico. En esos escenarios, el Golfo de México serviría como sitio de aterrizaje de respaldo.

En ese mismo informe se examinan también los esfuerzos realizados por SpaceX para recuperar los carenados de la carga útil de otros lanzamientos del Falcon 9. Ese sistema de recuperación, tal como se describe en el documento de octubre de 2017, incluye un sistema de hélice de gas frío de nitrógeno para orientar las mitades del carenado de la carga útil para su reingreso después de la separación del cohete, así como un paracaídas de hélice y un parafoil.

El drogue se despliega a una altitud de unos 15.000 metros para ralentizar el carenado después del reingreso y liberar el parafoil. SpaceX estaba estudiando dos tipos diferentes de sistemas de drogue y parafoil para la recuperación del carenado, uno con casi el doble del área desplegada que el otro.

El informe indica que el carenado se desplomaría y luego sería recuperado del agua por un “barco de salvamento” en la zona de aterrizaje. Sin embargo, SpaceX ha estado estudiando cómo dirigir el carenado a un aterrizaje en una gran red en un barco. Uno de estos barcos, llamado Sr. Steven, está equipado con cuatro grandes brazos en los que se fija una gran red para capturar el carenado antes de que llegue al océano.

Esos esfuerzos de recuperación aún no han tenido éxito. El 30 de Marzo el Falcon 9 fue lanzado desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en California, SpaceX intentó atrapar un carenado de carga útil usando al Sr. Steven pero no lo hizo. “El parafoil guiado por GPS se torció, por lo que el carenado impactó en el agua a alta velocidad”, dijo el director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, ese día. “La estela de aire del carenado ensucia la dirección de la parafina+ haciendo pruebas de helo drop en las próximas semanas para resolverlo”.

La declaración de Musk llevó a la gente a concluir inicialmente que el carenado se rompió o se dañó seriamente al caer al agua. Dos días después, sin embargo, tuiteó una foto del carenado flotando en el océano, sin ningún signo de daño significativo. “Por no mencionar que en realidad aterrizó bien, pero no sobre el Sr. Steven”, dijo.

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