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Un cohete Ariane 5 lanza la misión conjunta BepiColombo a Mercurio.

Una misión científica con destino a Mercurio de las agencias espaciales europeas y japonesas comenzó un viaje de siete años al planeta más pequeño del Sistema Solar el 19 de octubre a bordo y el cohete Ariane 5.

La misión BepiColombo despegó del Puerto Espacial Europeo en Kourou, Guayana Francesa a las 9:45 pm hora del este, marcando el inicio de un viaje de 9.000 millones de kilómetros al planeta más cercano al Sol.

Las cuatro partes de BepiColombo (dos orbitadores científicos, su unidad portadora y un parasol) se separaron como una carga útil de 4.100 kilogramos de la etapa superior del Ariane 5:27 minutos después del despegue. La ESA confirmó la adquisición de la señal poco después de la separación del lanzador operado por Arianespace. 

La nave espacial comienza ahora un viaje que incluye nueve vuelos planetarios para asistencia gravitacional, uno de la Tierra, dos de Venus y seis de Mercurio, para llegar de forma segura en órbita alrededor del planeta.

Una trayectoria directa a Mercurio le daría a BepiColombo demasiada velocidad para no sucumbir a la gravedad del sol.

Una vez en la órbita de Mercury, la nave espacial portadora de BepiColombo lanzará los dos orbitadores, el Mercury Planetary Orbiter de la Agencia Espacial Europea, y el Mercury Magnetospheric Orbiter de la Agencia Aeroespacial de Japón, para comenzar una misión científica de un año.

BepiColombo es la primera misión conjunta de JAXA con la ESA, y la primera misión de ambas agencias espaciales a Mercurio. La misión científica se basa en la investigación de las dos únicas misiones científicas de Mercurio: el Mariner 10 de la NASA, que realizó tres vuelos en 1974 y 1975, y el Mensajero de la NASA, que orbitó desde 2011 hasta 2015 antes de estrellarse contra la superficie rocosa del planeta.

Los estados miembros de la ESA casi cancelaron BepiColombo después de que la misión, que comenzó en 2000, se hizo demasiado grande para caber en un cohete Soyuz, lo que obligó a continuar con un Ariane 5 más caro. En 2009, la ESA aprobó la misión rediseñada, con sistemas optimizados para las temperaturas extremas cerca de Mercury, a pesar del aumento de los costes.

Una vez en Mercurio, el Orbitador Planetario Mercury de la ESA estudiará la superficie del planeta utilizando un conjunto de 11 instrumentos. El Orbitador Magnetosférico de Mercurio de JAXA, equipado con cinco instrumentos, estudiará la magnetosfera del planeta y sus interacciones con el sol.

Airbus Defence and Space es el contratista principal de la parte de la ESA en BepiColombo, habiendo liderado un equipo de 83 compañías de 16 países en la construcción del Mercury Planetary Orbiter, el módulo de transporte y el parasol. NEC Corp., con sede en Japón, dirigió un equipo industrial en la construcción de la nave espacial JAXA.

Los fabricantes de BepiColomobo tuvieron que construir tecnologías únicas, como el nuevo sistema de propulsión eléctrica altamente eficiente de la compañía británica QinetiQ para reducir la velocidad de la nave, y las células solares del fabricante alemán Azur Space capaces de generar energía mientras soportan temperaturas más altas que las normales.

Las temperaturas alrededor de Mercurio varían de 450 a -180 grados Celsius (alrededor de 850 a -300 grados Fahrenheit). Johannes Benkhoff, científico de la misión BepiColombo en la ESA, dijo que el 80 por ciento de los materiales para BepiColombo debían estar especialmente calificados para garantizar que pudieran sobrevivir a la misión.

BepiColombo lleva el nombre del difunto profesor Giuseppe “Bepi” Colombo, de la Universidad de Padua, Italia, quien estudió Mercurio y sugirió a la NASA que volara su órbita Mariner 10 por Venus en busca de una asistencia de gravedad, permitiendo a la nave espacial volar por Mercurio tres veces.

Está previsto que BepiColombo llegue a Mercurio en diciembre de 2025 y comience su misión científica en 2026. Benkhoff expuso que habrá que tomar la decisión de financiar la misión por un año más. Aunque los planes actuales exigen un solo año de investigación, las naves espaciales están diseñadas para funcionar en modo de investigación durante dos años, concluyó.

Caleb Henry

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