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Un cohete Atlas 5 lanza el módulo de aterrizaje InSight Mars de la NASA.

Un cohete Atlas 5 lanzó con éxito InSight, una misión de la NASA de mil millones de dólares para estudiar el interior de Marte, desde California el 5 de mayo.

El United Launch Alliance Atlas 5 401 despegó de la Base Aérea Vandenberg en California a las 7:05 a.m., al comienzo de una ventana de lanzamiento de dos horas. No hubo problemas técnicos serios durante la cuenta atrás y la densa niebla en el lugar del lanzamiento no fue un problema.

La etapa superior del Centauro entró en órbita 13 minutos después del lanzamiento. Después de de 65 minutos, el Centauro se disparó de nuevo para inyectar la nave espacial InSight en una trayectoria con destino a Marte. InSight se separó de la etapa superior 93 minutos después del despegue.

InSight aterrizará en Marte el 26 de noviembre en Elysium Planitia, un sitio cerca del ecuador marciano. El módulo de aterrizaje se basa en el diseño utilizado para la misión Phoenix Mars Lander realizada hace una década, con modificaciones como un escudo térmico más grueso y paracaídas más fuertes para acomodar la velocidad de entrada más rápida de InSight y mayor altitud en la superficie marciana de Elysium Planitia en comparación con el lugar de aterrizaje de Phoenix cerca del polo norte marciano.

InSight es una misión para estudiar la estructura interior de Marte, incluyendo el tamaño y la composición de su corteza, manto y núcleo. “Queremos medir los parámetros fundamentales del interior profundo”, dijo Bruce Banerdt, investigador principal de InSight en el  Laboratorio de Propulsión a Chorro, en una conferencia de prensa el 3 de mayo.

Banerdt dijo que la información que obtienen sobre el interior de Marte se puede utilizar para comprender mejor la formación de otros planetas terrestres, incluida la Tierra. “La estructura de Marte nos dice algo sobre los procesos que unen esa estructura”, dijo. “Podemos poner eso en nuestros modelos, extrapolar a la Tierra y comprender cómo se formó la Tierra hace cuatro mil quinientos millones de años. Ese es realmente el quid de la ciencia detrás de esta misión”.

InSight tiene dos instrumentos clave para llevar a cabo esa ciencia. Uno es el Experimento Sísmico para Estructuras Interiores (SEIS), un sismómetro provisto por la agencia espacial francesa CNES que podrá medir la actividad tanto de los “terremotos” como de los impactos de los meteoritos.

“Este es realmente el corazón de la misión InSight”, dijo Banerdt sobre SEIS. “El sismómetro es lo que nos permite ver las profundidades del planeta, tener una visión del planeta”.

Sin embargo, SEIS también fue una fuente importante de problemas con la misión. El instrumento se encuentra en un contenedor diseñado para contener el vacío, de modo que pueda medir con precisión la actividad sísmica. Sin embargo, ese contenedor sufrió una pequeña fuga, y los esfuerzos para repararlo llegaron a tiempo para permitir que el instrumento estuviera listo para su fecha de lanzamiento original de marzo de 2016. En diciembre de 2015, la NASA anunció que posponía el lanzamiento hasta 2018.

La misión desarrolló un plan para corregir el problema del instrumento. “Nos observaron con mucho cuidado”, dijo Banerdt sobre la supervisión de la NASA de los esfuerzo para reparar el SEIS. “Observaron el progreso del sismómetro para asegurarse de que estábamos cumpliendo con los plazos”.

El segundo instrumento de InSight es la sonda de flujo de calor y propiedades físicas, proporcionada por la agencia espacial alemana DLR. Ese instrumento presenta un “topo” que perforará unos cinco metros en la superficie para medir el flujo de calor desde el interior.

Además de los dos instrumentos, una tercera investigación, llamada Experimento de Rotación y Estructura Interior, usará señales de radio de la nave espacial para medir perturbaciones del eje de rotación del planeta.

InSight también lleva un subsistema auxiliar de sensor de carga útil para medir el campo magnético y otras condiciones ambientales para respaldar el análisis de los datos de SEIS, pero también se puede usar para otras investigaciones. Un retrorreflector láser montado en la plataforma del módulo de aterrizaje puede ser usado para proporcionar información de posición precisa.

Debido a que los dos instrumentos principales son proporcionados por agencias europeas, alrededor de dos tercios del equipo científico no son estadounidenses. Eso generó algunas críticas entre los científicos estadounidenses, que se sentían excluidos de una misión financiada en gran parte por la NASA.

“Debido a que el equipo científico estaba estrechamente vinculado a la instrumentación, y la instrumentación proviene casi exclusivamente de fuera de los Estados Unidos, aproximadamente dos tercios del equipo no es de EE.UU. y cerca de un tercio si lo es”, dijo Banerdt en la reunión del Grupo de Análisis del Programa de Exploración de Marte en Crystal City, Virginia, el 4 de abril. “Creo que eso probablemente generó cierto resentimiento en la comunidad”.

Dijo que InSight planea abordar esto con un programa científico participante, permitiendo que los científicos que no están involucrados con los instrumentos se unan a la misión como co-investigadores.  “Definitivamente quiero fortalecer la representación de Estados Unidos en el equipo de ciencia”, dijo.

Ese programa también brindará la oportunidad de permitir que los científicos que inician su carrera participen en la misión. “Dado que hemos estado durante ocho años, las personas que elegí al principio para ser jóvenes científicos ya no son jóvenes científicos”, dijo.

La NASA gastó 650.4 millones de dólares en la misión InSight, parte de su programa Discovery de misiones de ciencia planetaria de bajo coste, así como 163.4 millones de dólares para el lanzamiento de Atlas 5. El CNES y el DLR gastaron alrededor de 180 millones de dólares en sus contribuciones de instrumentos para la misión, con un coste total de 993.8 millones de dólares.

La NASA gastó 18.5 millones de dólares adicionales en dos cubesats, llamados Mars Cube One (MarCO), que volaron como cargas útiles secundarias en el lanzamiento. La nave espacial MarCO son los primeros cubesat interplanetario de la NASA.

Los cubesats MarCO, apodados Wall-E y Eve por los robots en la película animada Wall-E, son cubesats de seis unidades expulsados ​​del Centauro poco después del despliegue de InSight. Las naves espaciales están equipadas con antenas UHF y de banda X para retransmitir telemetría desde el aterrizaje en InSight cuando los cubesats sobrevuelen Marte. La nave espacial también mostrará un sistema de propulsión cuyo propulsor es un gas comprimido, R236FA, que se usa en los extintores de incendios.

SpaceNews

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