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Una astronauta de la NASA desconcertada por ser retirada de la misión de la ISS.

Una astronauta de la NASA retirada a principios de este año de una misión a la Estación Espacial Internacional dijo el 29 de octubre que todavía no entiende las razones de su cambio de destino.

Jeanette Epps fue asignada por la NASA en enero de 2017 a la tripulación de las Expediciones 56 y 57, programadas para ser lanzadas a la estación en una nave espacial Soyuz a mediados de 2018. Iba a ser el primer vuelo espacial para Epps, un miembro de la clase de astronautas de 2009, y la primera misión de larga duración a la ISS por parte de un astronauta afroamericano.

Sin embargo, la NASA anunció en enero pasado que Epps sería reemplazada por Serena Auñón-Canciller, quien había estado entrenando para una misión posterior a la estación. Epps “regresará al Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston para asumir funciones en la Oficina de Astronautas y ser considerada para ser asignada a futuras misiones”, dijo la agencia en un comunicado en ese momento, pero no ofreció otra explicación para su expulsión de la misión. Esa misión se inició en junio con Auñón-Canciller junto con Alexander Gerst de la ESA y Sergey Prokopyev de Roscosmos, y los tres son actualmente el único equipo de la ISS.

Epps, que apareció en una entrevista en el escenario en un evento del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales, dijo que más de nueve meses después de la reasignación, todavía no sabe por qué la retiraron de la tripulación, señalando que no fue una decisión relacionada con la medicina.

“Realmente no he encontrado mucha información últimamente, por lo que aún estamos trabajando para resolver esos problemas y descubrir qué pasará en el futuro”, dijo. Agregó que “varias cosas que han ocurrido recientemente en la estación espacial” ralentizaron ese esfuerzo, una referencia aparente al agujero descubierto en la nave espacial Soyuz MS-09 acoplada a la estación en agosto y al lanzamiento de la Soyuz MS-10 abortado a principios de este mes.

El anuncio inicial de la retirada de Epps del vuelo en enero generó especulaciones de que los rusos se habían opuesto a su inclusión en el vuelo, así como a acusaciones de racismo. Epps, que estaba completando su entrenamiento en Rusia en el momento de su reasignación, dijo que no había visto signos de problemas con los rusos con los que trabajaba diariamente.

“Mi trabajo con los rusos siempre fue muy amigable, muy cálido, durante todo el entrenamiento”, dijo. “No puedo decir nada negativo sobre el entrenamiento que recibí allí. Así que yo no diría que los rusos tuvieran algo que ver con esto”.

“Si la raza ha jugado un problema”, continuó, “no sé lo que hay en las mentes de otras personas”. No puedo decir definitivamente nada de eso. Así que, yo tampoco estoy muy segura de las razones”.

Epps dijo que, desde que se retiró de la misión, regresó a Houston y reanudó sus actividades allí, como la recertificación para volar en el avión T-38 utilizado por la NASA para el entrenamiento de astronautas. “Todavía estoy esperando” que me asignen a otra misión, dijo.

“Las cosas suceden, pero la forma en que se manejan es importante”, dijo cuando se le preguntó cómo estaba llevando la situación. “Puedes tener méritos por mucho tiempo, pero entender la cultura de cualquier organización en la que estés va a entrar en juego en algún momento”.

Jeff Foust

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