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Virgin Orbit consigue la licencia de la FAA para la primera misión LauncherOne

Virgin Orbit ha recibido una licencia de la Administración Federal de Aviación para el primer lanzamiento de su vehículo LauncherOne, que la compañía espera realizar a finales de este verano.

La FAA emitió la licencia el 29 de junio para el primer lanzamiento del sistema de lanzamiento aéreo , utilizando el cohete LauncherOne volado desde un Boeing 747 personalizado que despegará desde el Puerto Aéreo y Espacial de Mojave en California. La carga útil para ese lanzamiento se identifica como un “simulador masivo con CubeSat”, pero no especifica la identidad del cubesat o cubesats que volarán en la misión.

La licencia de la FAA es para un vehículo de lanzamiento reutilizable (RLV), a pesar de que el LauncherOne es prescindible en sí mismo. El Boeing 747 utilizado como plataforma de lanzamiento se reutiliza, pero el cohete Pegasus de Northrop Grumman, que también es un sistema de lanzamiento  aéreo, tiene licencia como vehículo de lanzamiento desechable por la FAA.

La compañía no explicó por qué recibió una licencia RLV para el lanzamiento, otras empresas en la industria señalan que el proceso de concesión de licencias RLV ofrece un enfoque más flexible basado en el funcionamiento, donde los operadores de lanzamiento pueden seleccionar su enfoque preferido para cumplir con los criterios de seguridad, en comparación con el enfoque más preceptivo utilizado para los lanzadores desechables. Se espera que las reformas en curso en materia de concesión de licencias, exigidas por la Directiva de Política Espacial 2 en mayo, avancen hacia un enfoque basado en el rendimiento para todos los vehículos, no solo para los RLV.

La licencia llega cuando la compañía se está preparando para llevar a cabo una prueba de transporte en cautiverio tan pronto como sea posible a finales de esta semana. En un discurso en la Conferencia NewSpace 2018 el 27 de junio , Stephen Eisele, vicepresidente de desarrollo comercial de Virgin Orbit, dijo que la compañía estaba instalando el pilón en el ala izquierda del 747 que sostendrá el cohete.

También, dijo Eisele en la conferencia que Virgin Orbit podría realizar solo un único vuelo de prueba de transporte cautivo, la compañía añadió en una serie de tweets el 29 de junio que se había planeado una campaña de tales vuelos. En primer lugar, la compañía informó que el 747 volaría con el pilón acoplado, pero sin un vehículo LauncherOne.

Después vendrán los vuelos con un LauncherOne “totalmente integrado”, que culminará con una prueba de caída. “En el último vuelo de ese cohete, haremos otra prueba clave más: lanzar el cohete desde el Cosmic Girl”, dijo la compañía, refiriéndose al 747. “Caída libre hasta la Tierra, recolectando datos hasta el final.”

De tener éxito, las pruebas permitirían a Virgin Orbit proceder con su primer intento de lanzamiento orbital, que Eisele previamente aclaró que la compañía esperaba llevar a cabo a finales del verano. “Esta campaña de prueba será una de las más difíciles pero también la más divertida que hayamos hecho nunca”, afirmó la compañía en Twitter. “Van a ser un par de semanas increíbles”.

Jeff Foust

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